Tom Fitzpatrick

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Tom Fitzpatrick wurde 1799 in der Grafschaft Cavan, Irland, geboren. Im Alter von siebzehn Jahren flüchtete er zur See und wurde Seemann. 1816 sprang er in New Orleans von Bord und lebte später in St. Louis.

Am 13. Februar 1822 veröffentlichte William Ashley eine Anzeige in der Missouri Gazette and Public Adviser, in der er 100 unternehmungslustige Männer aufrief, "den Missouri-Fluss zu besteigen", um am Pelzsammelgeschäft teilzunehmen. Zu denjenigen, die sich bereit erklärten, der Party beizutreten, gehörten Fitzpatrick, Hugh Glass, Jim Beckwourth, David Jackson, William Sublette, James Bridger und Jedediah Smith.

Ashleys Firma war die erste, die sich hauptsächlich darauf verließ, den Biber zu fangen, anstatt sie von den amerikanischen Ureinwohnern zu kaufen. Ashley zahlte den Trappern keinen festen Lohn. Stattdessen nahm er als Gegenleistung für den Transport in die Rocky Mountains einen Anteil an den Pelzen, die sie erhielten. Ein Historiker hat behauptet, Fitzpatrick sei „einer der größten Bergmenschen des Zeitalters, vielleicht der zweitgrößte an Ruhm und Leistung“ nach Kit Carson.

Am 30. Mai 1823 wurden Ashley und seine 70 Mann starke Gruppe, darunter Fitzpatrick, von 600 Arikaras angegriffen. Zwölf von Ashleys Männern wurden getötet und der Rest musste sich zurückziehen. Jedediah Smith meldete sich freiwillig, um Andrew Henry zu kontaktieren und Verstärkung zurückzubringen. Eine Nachricht wurde an St. Louis zurückgeschickt und Colonel Henry Leavenworth von der 6. US-Infanterie und später 200 Soldaten und 700 Sioux-Verbündete griffen die Arikara-Dörfer an.

Fitzpatrick arbeitete mehrere Jahre als Trapper und arbeitete mit David Jackson und William Sublette in den Uinta Mountain Streams. Im Jahr 1830 kauften Fitzpatrick und vier andere Bergleute die Rocky Mountain Fur Company von William Ashley und seinen Mitarbeitern. Fitzpatrick wurde Leiter der neuen Organisation.

Fitzpatrick hatte während seiner Zeit als Bergmann mehrere Beinahe-Flucht und nach der Schlacht von Pierre's Hole im Juli 1832 wurde sein Haar grau. Danach war sein Spitzname "White Hair". Er war auch als "Broken Hand" bekannt (seine linke Hand war durch einen Schusswaffenunfall schwer beschädigt worden). Fitzpatrick verkaufte 1836 seine Rocky Mountain Fur Company an die American Fur Company. Anschließend verdingte er sich jährlich bei ihnen und führte mehrere Partys in die Rocky Mountains.

Pierre-Jean de Smet, ein Missionar, beschloss, eine kleine Gruppe nach Kalifornien zu nehmen. De Smet, zwei Jesuitenväter und drei Laienbrüder bestiegen am 24. April 1841 das Flussschiff in St. Louis und erreichten am 30. April Westport, Missouri. Um ihm zu helfen, rekrutierte De Smet fünf Bergmänner: Tom Fitzpatrick, Jim Baker, John Gray, George Simpson und William Mast. In Sapling Grove schlossen sie sich mit dem von John Bidwell angeführten Wagenzug zusammen. Laut dem Autor von Wagons West: Die epische Geschichte von Amerikas Overland Trails (2002): "Sein Engagement als Führer bei De Smet war an sich schon das sicherste Zeichen dafür, dass die Tage des Pelzhandels im Fernen Westen vorbei waren."

Die vereinte Gruppe verließ Sapling Grove am 12. Mai 1841. Wie Frank McLynn betonte: „Die vier Karren der Missionare bildeten die Vorhut, jeder gezogen von zwei hintereinander gespannten Maultieren. Die Hauptgruppe bestand aus acht Wagen, die entweder von Maultieren oder Pferden gezogen wurden . Im Heck waren die langsamsten Fahrzeuge – sechs von Ochsen gezogene Wagen.“ Sie folgten zwei Tage lang dem Sante Fe Trail, bevor sie auf einen schwachen Pfad abzweigten, der von Pelzhändlern angelegt wurde, die bereits die Reise nach Fort Laramie angetreten hatten.

Am 16. Mai 1841 schrieb Pierre-Jean de Smet in sein Tagebuch: „Ich hoffe, die Reise wird gut enden; sie hat schlecht begonnen. ein zweiter erkrankte, den ich mit Verlust gegen einen anderen eintauschen musste. Einige der Maulesel erschraken und rannten davon und verließen ihre Waggons, andere blieben mit Waggons im Schlamm stehen steile Abhänge, tiefe Schluchten, Sümpfe und Flüsse."

Noch schwieriger wurde die Reise nach der Überquerung des Kansas River. Das hohe Gras, das von Bäumen durchsetzt war, führte dazu, dass die meisten Familien die schweren Möbel, die sie in ihren Wagen transportieren wollten, aufgeben mussten. Pater Nicolas Point schrieb, dass "das Gelände zwischen Westport und der Platte eine dieser endlosen Wellen ist, die eine perfekte Ähnlichkeit mit denen des Meeres haben, wenn es von einem Sturm aufgewühlt wird." Point berichtete auch, dass die Gruppe an einem einzigen Tag ein Dutzend Klapperschlangen mit ihren Peitschen tötete, ohne die Spur zu verlassen.

Am 4. Juni ging einer der Gruppen, Nicholas Dawson, allein auf die Jagd und wurde von einer Gruppe von Cheyenne-Truppen gefangen genommen. Sie zogen seine Kleider aus und stahlen sein Maultier, sein Gewehr und seine Pistole. Dawson wurde dann freigelassen und zum Wagenzug zurückgejagt. Fitzpatrick ging hinaus, um die Cheyenne zu treffen, und nachdem sie die Rückgabe von Maultier und Gewehr ausgehandelt hatten, rauchten sie zusammen eine Friedenspfeife.

Neun Tage später erlebte der Waggonzug seinen ersten Tod. Wie John Bidwell erklärte: „Ein junger Mann namens Shotwell zog, während er gerade eine Waffe aus dem Wagen nahm, die Mündung so hoch, dass sie losging und ihm ins Herz schoss lebte ungefähr eine Stunde und starb in vollem Besitz seiner Sinne."

Am 22. Juni erreichten die Reisenden Fort Laramie in Wyoming. Sie hatten bisher 635 Meilen bei durchschnittlich 25 Meilen pro Tag zurückgelegt. Der methodistische Prediger Joseph Williams war schockiert, als er sah, dass die Bergleute in der Festung indianische "Frauen" hatten. Er berichtete auch, dass er Fitzpatricks Einstellung zur Religion missbilligte: „Unser Führer, Fitzpatrick, ist ein böser weltlicher Mann und lehnt Missionare ab, die unter die Indianer gehen. Er hat eine gewisse Intelligenz, ist aber in seinen Prinzipien deistisch.“

Der Wagenzug verließ das Fort zwei Tage später. Sie fuhren am Südufer des North Platte River entlang, bis sie die gefürchtete North Fork Kreuzung erreichten. Es war zu tief zum Waten, so dass sie große Schwierigkeiten hatten, die andere Seite zu erreichen. Die Pioniere kamen jedoch mit dem Verlust nur eines ertrunkenen Maultiers rüber.

Im Juli hatten die Reisenden Schwierigkeiten, genug Büffel zu finden, um sie zu töten. Das schwierige Gelände führte dazu, dass der Wagenzug langsamer fuhr. Die Reise von Fort Laramie nach Soda Springs in Idaho dauerte 48 Tage, um die 560 Meilen zurückzulegen, durchschnittlich zwölf Meilen pro Tag. In Soda Springs gab es eine kurze Pause zum Jagen.

Am 11. August gingen die beiden Gruppen getrennte Wege. Tom Fitzpatrick und Pierre-Jean De Smet fuhren nach Norden nach Fort Hall, während die John Bidwell-Party auf dem Weg nach Kalifornien weiterging. Nur dreiunddreißig Leute entschieden sich für Bidwell. Fitzpatrick versuchte, Bidwell davon zu überzeugen, seine Reise nach Kalifornien abzubrechen und stattdessen nach Oregon zu reisen. Smet berichtete später: "Sie begannen nur mit der Absicht, ihr Glück in Kalifornien zu suchen ... und verfolgten ihr Unternehmen mit der Beständigkeit, die für Amerikaner charakteristisch ist."

Anerkannt als hervorragender Führer wurde Tom Fitzpatrick von John C. Fremont (1843) und Stephen Kearny (1844) angestellt. Er war auch Kearnys Führer während des mexikanischen Krieges. Fitzpatrick wurde dann indischer Agent für die Flüsse Upper Platte und Arkansas. In dieser Funktion schlug er den Bau von Militärposten in Fort Laramie und Fort Hall vor.

Fitzpatrick verhandelte auch mit den Cheyenne in Bent's Fort im Jahr 1847 und half, die Konferenz des Laramie-Vertrags von 1851 mit den Arapaho, Cheyenne, Shoshone und Sioux zu arrangieren. Der Historiker John D. Unruh hat in The Plains Across: The Overland Emigrants and the Trans-Mississippi West (1979) argumentiert: „Der resultierende Vertrag legte Stammesgrenzen fest, spezifizierte friedliche Beziehungen zwischen Stämmen, autorisierte den Bau von Straßen und Bauten von Militärposten auf indischem Territorium und sah die Bestrafung und Wiedergutmachung von Verwüstungen vor, die entweder von Indianern oder Weißen begangen wurden." Zwei Jahre später arrangierte er einen Vertrag mit den Comanchen und Kiowa.

Tom Fitzpatrick starb am 7. Februar 1854 in Washington.

Als Veteran eines Dutzends großer Indianerkämpfe - mit den Blackfeet, Crows und Gros Ventres - hatte er so viel messerscharfen Stress ausgehalten, dass sein Haar vorzeitig weiß wurde. Seltsamerweise leitete sich sein Spitzname Broken Hand nicht von einem dieser Gefechte ab, sondern von einem Unfall, als seine linke Hand durch eine fehlzündende Pistole verkrüppelt wurde.


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