Massaker im Attika-Gefängnis

Massaker im Attika-Gefängnis


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Die viertägige Revolte in der Hochsicherheitsgefängnis Attica Correctional Facility in der Nähe von Buffalo, New York, endet, als Hunderte von Staatspolizisten den Komplex in einem Hagel von Schüssen stürmen. Bei dem verheerenden Angriff wurden 39 Menschen getötet, darunter 29 Gefangene und 10 Gefängniswärter und Angestellte, die seit Beginn der Tortur als Geiseln gehalten wurden.

Am 9. September randalierten Häftlinge und übernahmen die Kontrolle über das überfüllte Staatsgefängnis. Ein Gefängniswärter wurde tödlich geschlagen. Später an diesem Tag eroberte die Staatspolizei den größten Teil des Gefängnisses zurück, aber 1.281 Sträflinge besetzten ein Übungsfeld namens D Yard, wo sie 39 Gefängniswärter und Angestellte vier Tage lang als Geiseln hielten. Nachdem die Verhandlungen ins Stocken geraten waren, befahl der Gouverneur von New York, Nelson A. Rockefeller, der Staatspolizei, die Kontrolle über das Gefängnis mit Gewalt wiederzuerlangen.

Am verregneten Montagmorgen des 13. September wurde den Häftlingen ein Ultimatum vorgelesen, das sie zur Kapitulation aufrief. Sie reagierten, indem sie Messer an die Kehlen der Geiseln legten. Um 9:46 Uhr flogen Hubschrauber über den Hof und ließen Tränengas ab, als Staatspolizei und Justizvollzugsbeamte mit lodernden Waffen hereinstürmten. Die Polizei feuerte 3.000 Schuss in den Tränengasnebel, tötete 29 Insassen und 10 der Geiseln und verwundete 89. Die meisten wurden bei der anfänglichen wahllosen Schüsse erschossen, aber andere Gefangene wurden erschossen oder getötet, nachdem sie sich ergeben hatten.

Nach der blutigen Razzia sagten die Behörden, die Häftlinge hätten die getöteten Geiseln getötet, indem sie ihnen die Kehlen aufgeschlitzt hätten. Eine Geisel soll kastriert worden sein. Autopsien zeigten jedoch, dass diese Anschuldigungen falsch waren und dass alle 10 Geiseln von der Polizei erschossen wurden. Die versuchte Vertuschung verstärkte die öffentliche Verurteilung der Razzia und führte zu einer Untersuchung des Kongresses.

Der Attika-Aufstand war der schlimmste Gefängnisaufstand in der Geschichte der USA. Insgesamt wurden 43 Menschen getötet – der Gefängniswärter William Quinn, die 39, die bei der Razzia getötet wurden, und drei Insassen, die zu Beginn des Aufstands von anderen Gefangenen getötet wurden. In der Woche nach dem Abschluss verübte die Polizei brutale Repressalien gegen die Gefangenen und zwang sie, neben anderen Folterungen, einen Spießrutenlauf mit Nachtstöcken zu führen und nackt über Glasscherben zu kriechen. Die vielen verletzten Häftlinge erhielten, wenn überhaupt, eine mangelhafte medizinische Versorgung.

Im Januar 2000 hat der Staat New York eine 26 Jahre alte Sammelklage beigelegt, die von den Attika-Insassen gegen Gefängnis- und Staatsbeamte eingereicht wurde. Für ihr Leiden während der Razzia und in den darauffolgenden Wochen nahmen die ehemaligen und jetzigen Insassen 8 Millionen Dollar entgegen.


Muhammad Ali Gedicht über das Attika-Gefängnismassaker

Der weltberühmte Boxer Muhammad Ali las ein Gedicht, das er für die afroamerikanischen Opfer des Attika-Massakers von 1971 geschrieben hatte.

World Bulletin / News Desk

Der weltberühmte Boxmeister Muhammad Ali trat in einem in Irland im Fernsehen übertragenen Interview auf, in dem er ein Gedicht rezitierte, das er über die Gefängnisaufstände in Attika von 1971 geschrieben hatte.

Bei den Ausschreitungen vor 42 Jahren kamen 39 Menschen ums Leben, darunter einige Gefängniswärter. Alles begann am 9. September 1971, als ein schwarzer Häftling bei dem Versuch, aus dem Gefängnis zu fliehen, getötet wurde. In den folgenden vier Tagen rebellierten bis zu 2.200 schwarze Gefangene gegen die Gefängniswärter und nahmen 42 von ihnen als Geiseln.

Nelson Rockerfeller, der damalige Gouverneur, weigerte sich, mit den Gefangenen Forderungen nach besseren Behandlungen und Bedingungen zu verhandeln. Am 13. September überfielen Soldaten das Gefängnis, ließen Tränengas fallen und schossen dann zwei Minuten lang ununterbrochen in den Rauch. 29 Gefangene wurden auf der Stelle getötet. An diesem Tag wurden auch 9 Gefängniswärter getötet, einige mit durchgeschnittenen Kehlen, was darauf hindeutet, dass die Gefangenen ihre Geiseln als Vergeltung für die Razzia getötet hatten. Eine Geisel starb später an einer Schusswunde.

Nach der Lektüre des Gedichts verband Muhammad Ali den Kampf der Afroamerikaner für Freiheit und Gerechtigkeit mit dem Kampf der Iren gegen den britischen Imperialismus. Die Abschrift des Gedichts kann wie folgt gelesen werden

Besser weit&mdash von allem was ich sehe&mdash
Um zu sterben kämpfen um frei zu sein
Was könnte ein passenderes Ende sein?

Auf jeden Fall besser als in irgendeinem Bett
Wohin ich in gebrochener Gesundheit geführt werde
Verweilen bis ich tot bin

Besser als mit Gebeten und Bitten
Oder im Klauen einer Krankheit
Verschwendung langsam nach und nach

Besser als ein Herzinfarkt
oder eine Dosis von Drogen, die mir fehlt
Lass mich sterben, indem ich schwarz bin

Besser weit sollte ich gehen
Stehe hier gegen den Feind
Ist der süßere Tod zu wissen

Besser als der blutige Fleck
auf einer Autobahn, auf der ich lag
Zerrissen von fliegendem Glas und Scheibe

Ruf lieber den Tod kommen
als ein anderer Dummkopf zu sterben,
gedämpftes Opfer im Slum

Besser als von dieser Gefängnisverrottung
wenn es eine Wahl gibt, die ich habe
Töte mich hier auf der Stelle

Besser für meinen Kampf um Lohn
Jetzt, während mein Blut vor Wut kocht
Weniger cool mit dem Alter

Lieber gewalttätig für uns zu sterben
Als zu Onkel Tom und versuch es
Frieden schließen, nur um eine Lüge zu leben

Besser jetzt, wo ich mein beruhigen sage
Ich werde sterben und die Wahrheit fordern
Während ich immer noch der Jugend verwandt bin

Besser jetzt als später
Jetzt ist die Angst vor dem Tod weg
Vergiss eine andere Morgendämmerung.


27. September 1971

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CSU-Archiv/Everett Collection Polizisten identifizieren Leichen im Gefängnis Attika, 1971.

Anmerkung des Herausgebers: Dieser Artikel erschien erstmals in der Ausgabe vom 27. September 1971 von Die Nation.

Einer der Sträflinge in der "Justizvollzugsanstalt" mit maximaler Sicherheit in Attica, NY, wandte sich an den Ad hoc Komitee von Beobachtern, die sich innerhalb der Gefängnismauern versammelten: "Wir wollen nicht regieren, wir wollen nur leben" aber wenn einer von Ihnen Gentlemen Hunde besitzt, behandeln Sie sie besser als wir" hier generelles Übereinkommen. Nur zwölf Tage vor dem Aufstand schickte der staatliche Strafvollzugskommissar Russell G. Oswald eine aufgezeichnete Nachricht an die 2.000 Insassen, in der er die Schritte skizzierte, an denen er arbeitete, um die Bedingungen erträglicher zu machen. "Was ich verlange, ist Zeit", sagte er zu den Gefangenen, aber die Zeit lief ihm davon. Etwa die Hälfte der Gefangenen erhob sich in einem Aufstand, der nach vernünftiger Voraussicht ein Vorbote von Schlimmerem ist. Sie hatten keine Schusswaffen. Die ebenfalls etwa 1.000 Mann starke Angriffstruppe war schwer bewaffnet. Als sie ihre getan hatten. Arbeit, neununddreißig Männer waren tot, neun Geiseln von den achtunddreißig, die die Sträflinge beschlagnahmt hatten, und dreißig Sträflinge.

Hätte dieses blutige Ergebnis vermieden werden können? Man kann nur vermuten, aber der Konsens unter aufgeklärten Beobachtern ist, dass dies möglich ist. Bürgermeister Kenneth A. Gibson von New-ark bezeichnete die Unterdrückung als "eine der gefühllossten und offenkundigsten repressiven Handlungen, die jemals von einer angeblich zivilisierten Gesellschaft gegen ihre eigene Bevölkerung begangen wurden." Jetzt fordert Gouverneur Rockefeller die Bildung eines fünfköpfigen Gremiums, untersuchen, was passiert ist. Sie soll aus „einigen Spitzenleuten im Justizvollzugsbereich“ bestehen. Mit Kommissar Oswald hatte er einen Spitzenmann, der mit den Häftlingen verhandelte und im Beobachterausschuss einen guten Eindruck gemacht zu haben scheint. Aber der Gouverneur weigerte sich, nach Attika zu kommen, obwohl seine bloße Anwesenheit in der Stadt – niemand erwartete, dass er die Gefängnismauern betreten würde – die Dinge ausreichend abgekühlt hätte, um eine Einigung zu erzielen. Und ohne die Umstände zu kennen, drückte Präsident Nixon seine Unterstützung für die harte Linie von Rockefeller aus.

Zweifellos gab es unter den Häftlingen eine wahnsinnige Randgruppe – diejenigen, die ihre Freilassung an eine „nicht-imperialistische Macht“ forderten, aber die große Mehrheit derjenigen, die an dem Aufstand teilnahmen, waren vernünftige Männer. Einige waren in dem Sinne rational, dass sie nur bessere Lebensbedingungen und den Respekt, der ihnen als Menschen gebührt, wollten. Andere waren im revolutionären Sinne rational: Sie waren eher bereit zu sterben, als sich weiterhin der Behandlung durch die Gesellschaft zu unterwerfen. Sie sind gestorben und haben gewonnen. Amerikas Image wird vor der Welt weiter getrübt, und wie Senator Muskie sagte, "ist die Tragödie von Attika ein deutlicherer Beweis dafür, dass in Amerika etwas schrecklich falsch läuft." Diese Ansicht steht im Gegensatz zu Rockefellers Aussage, dass der Aufstand von "dem Revolutionär" ausgelöst wurde Taktiken der Militanten" und dass die Untersuchung die Rolle beinhalten würde, die "äußere Kräfte anscheinend gespielt haben".

Das Massaker von Attika war in gewisser Hinsicht ein Sieg der "harten" Schule der Penologen und der reaktionären Elemente der amerikanischen Gesellschaft über die Modernisten. Oswald hatte nie die Unterstützung des Personals von Attika oder der Stadtbewohner, von denen die meisten vom Gefängnis leben. Sie begünstigten den ehemaligen Kommissar, der durch die Reihen aufgestiegen war und für seine Zähigkeit bekannt war. Es waren die reaktionären Elemente, die einen Bericht verbreiteten, den neun Geiseln sei von den Sträflingen die Kehle durchgeschnitten und einer kastriert worden. Diese Lüge wurde von Dr. John F. Edland, dem Gerichtsmediziner des Landkreises, genagelt, der im Fernsehen einen beeindruckenden Auftritt hatte. Er untersuchte acht der Leichen und stellte fest, dass alle an Schusswunden gestorben waren. Ein anderer Gerichtsmediziner kam in Bezug auf das neunte Opfer zu demselben Ergebnis. Die Aufständischen scheinen nur für einen einzigen Tod verantwortlich zu sein – den eines Wachmanns, der aus einem Fenster geworfen wurde und starb, bevor die Schlacht im Gefängnis begann.

Enten dieser virulenten Art kennzeichnen normalerweise ungerechtfertigte Handlungen der Hüter von Recht und Ordnung. Im Bundesstaat Kent soll Scharfschützenfeuer die Gardisten dazu gebracht haben, auf die Studenten zu schießen. Der kommandierende General griff auf diese Entschuldigung zurück und klammerte sich noch lange an sie fest, nachdem sie widerlegt worden war.

Mehrere hunderttausend Amerikaner sind Insassen amerikanischer Gefängnisse. In Attika waren 85 Prozent Neger oder Puertoricaner, in der Obhut von Wärtern, die, wie man im Fernsehen rief, „Nigger“ hassten. Die Gesellschaft sperrt sie ein, um sie loszuwerden. Auch wenn sie durch die Inhaftierung in zahlreichen Staats- und Bundesgefängnissen getrennt sind, bilden sie moralisch und sogar physisch eine gewaltige Kraft. Um auf die Einschätzung von Senator Muskie zurückzukommen: Die Rebellion zeigt, dass "wir den Punkt erreicht haben, an dem Männer lieber sterben würden, als noch einen Tag in Amerika zu leben". von allen Leuten."

Solche Worte nicht zu beachten, wäre nicht nur unmenschlich, sondern auch dumm. Die Beobachter, die von den aufständischen Insassen ins Gefängnis eingeladen wurden (siehe Tom Wickers wunderbar eindrucksvolle Depeschen an die New York Times vom 14. Diese Gefangenen wurden politisiert, wobei der Begriff hier nicht in erster Linie im Hinblick auf ihre ideologischen Überzeugungen verwendet wurde, sondern in dem Sinne, dass sie sich als eine beträchtliche Gruppe mit gemeinsamen Erfahrungen und Zielen bewusst waren. Der Aufstand in Attika ähnelt sehr wenig den Gefängnisunruhen der Vergangenheit, als aufgestachelte Männer plötzlich auf ihre Zellengitter schlugen, ihr Essen auf den Boden der Kantine schleuderten und ihren Gefängniswärtern Obszönitäten zubrüllten. Das war Gruppenaktion, keine Massenhysterie. Es ist die späteste, aber nicht aller Wahrscheinlichkeit nach die letzte Manifestation von dem, was man heute in Ermangelung eines besseren Begriffs schwarzer Nationalismus nennt. Aber Attika war keine rassistische Bewegung Schwarze und Puertoricaner waren im Widerstand vorherrschend, wie sie im Gefängnis vorherrschen, aber viele Weiße standen mit ihnen. Es war eine Sammelklage – die Klasse der Enterbten.

Wenn Männer, die nichts haben, entdecken, dass sie einander haben, fügen sie sich zu Einheiten zusammen, die unberechenbar beeindruckend sind. Deshalb müssen die Worte gesunder und mitfühlender Menschen beachtet werden. Amerikanische Gefängnisse waren nie Institutionen, sie waren immer Gefäße. Aber Gefangene sind kein Müll. Es ist schon schlimm genug, es ist wahrscheinlich schlimm, dass wir ihnen die Freiheit nehmen, aber wenn wir ihnen von nun an auch die Hoffnung auf eine Zukunft nehmen, können wir erwarten, dass Attika der Name für eine neue Art von Krieg wird . Kommissar Oswald wusste, dass Rockefeller und Nixon vor der Festnahme der ersten Geiseln zweifellos mit ungeöffneten Augen in den Tiefen der Geschichte verschwinden werden.


Nach dem Attika-Aufstand

9. September 2011

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Am Morgen des 9. September 1971 ging die Attica Correctional Facility, das größte und sicherste Gefängnis im Staat New York, in einer Flamme des Widerstands und der Wut auf. Etwas mehr als die Hälfte der dort inhaftierten Männer – mehr als 1200 Menschen – nahmen 38 Gefängniswärter als Geiseln, um ihre grundlegenden Menschenrechte einzufordern. Als ihre Rebellion am 13. September beendet wurde, waren 43 Männer, Gefangene und Wärter gleichermaßen, tot. 39 der Toten wurden auf Befehl von Gouverneur Nelson Rockefeller erschossen.

Um die Rebellion der Gefangenen in Attika vor vierzig Jahren vollständig zu verstehen, muss man zuerst die Komplexität von 1971 verstehen, die in ihrer Entfaltung dickensonisch war: Es war die beste aller Zeiten, es war die schlimmste aller Zeiten. Wir waren eine Nation der Hoffnung, mit der Möglichkeit revolutionärer Veränderungen in unserer Reichweite. Reverend Jesse Jacksons Operation PUSH wurde in diesem Jahr geboren. Dreizehn Demokraten, deren Vorstellungen ebenso von ihren eigenen Träumen geprägt waren wie die Black Power- und Bürgerrechtsbewegungen, gründeten den Congressional Black Caucus. Weite Teile der amerikanischen Bürger fühlten sich ermächtigt genug, sich gegen die ungerechte Regierungspolitik zu stellen 60 Prozent der Wähler waren gegen den Vietnamkrieg. „A Change Is Gonna Come“ von Sam Cooke war mehr als ein schöner Song. Es war der Soundtrack, der den Geist einer Bewegung nährte. Das war das Beste von 1971: seine uneingeschränkte Hoffnung.

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Aber diejenigen, die das Schlimmste dieses Jahres kannten, erinnern sich an Ereignisse, die sich mit der Brutalität eines Serienmörders abspielten. Horror war eine hartnäckige Sache. Bald nachdem die Regierung 1970 ihre Waffen gegen ihre eigenen Kinder gerichtet, vier getötet und einen anderen Studenten der Kent State University wegen des Verbrechens, friedlich gegen die US-Invasion Kambodschas zu protestieren, dauerhaft gelähmt hatte, brachte 1971 das hervor, was viele heute als „Schwarze“ bezeichnen August."

Am 21. August wurde George Jackson, Gefangener, Autor und Feldmarschall der Black Panther Party, im San Quentin Prison in Kalifornien erschossen, weil er angeblich versucht hatte, seiner einjährigen lebenslangen Haftstrafe zu entkommen, weil er siebzig Dollar an einer Tankstelle ausgeraubt hatte. Jacksons bahnbrechende Arbeit, Soledad Bruder, eine im Jahr zuvor veröffentlichte Sammlung von Gefängnisbriefen, hatte ihn fest in den Herzen der Menschen auf der ganzen Welt verankert, aber mit keiner Gruppe mehr als den amerikanischen Gefangenen. Die offizielle Erklärung für seine Ermordung – dass er eine Waffe in seinem Afro versteckt hatte – wurde von vielen, insbesondere von schwarzen Gefangenen, kurzerhand zurückgewiesen, die es als Hinrichtung betrachteten.

Am nächsten Tag in Attika war die Reaktion auf Jacksons Tod ein stilles Gebet und Fasten. Achthundert Männer – Afroamerikaner, Latinos und Weiße – kamen zur ersten Schicht in der Kantine an, alle trugen irgendwo Schwarz an ihrer Kleidung und saßen schweigend da und weigerten sich zu essen. Das Personal wusste, dass sich etwas zusammenbraut. Jacksons Tod hatte in anderen Gefängnissen Aufstände ausgelöst. Aber Attika mit seiner festungsartigen Konstruktion schien einer arroganten Verwaltung gegen solche Unruhen immun zu sein.

Es sollte nicht. Einen Monat zuvor hatte eine Gruppe von Gefangenen, die als Attica Liberation Faction bekannt ist, eine Petition an den Justizvollzugsbeauftragten des Staates, Russell Oswald, eingereicht, in der sie ein Ende der „brutalen, entmenschlichen“ Bedingungen im Gefängnis forderten. Am wichtigsten unter ihren siebenundzwanzig Beschwerden war die schreckliche Überfüllung Attikas, die für 1.600 Mann ausgelegt war und um mindestens 600 Personen überfordert war. Die Gefangenen bekamen eine Dusche pro Woche und nur eine Rolle Toilettenpapier pro Monat. In Attika waren Brutalität und Prügel ebenso selbstverständlich wie die routinemäßige Einzelhaft – auch als „das Loch“ bekannt –, in der Männer 24 Stunden am Tag in Streifenzellen eingesperrt wurden, in denen sie nackt schliefen auf einem Betonboden. Toiletten waren ein Loch im Boden. Dies war als Disziplinarmaßnahme gerechtfertigt, aber Gefangene selbst waren oft das Ziel von rassistischen Angriffen durch Mitglieder des rein weißen Personals, das eine Bevölkerung beaufsichtigte, die zu mehr als 60 Prozent aus Schwarzen und Latinos bestand.

Aber Rassismus und brutale Zustände im Inneren waren nur ein Teil der Geschichte. Äußerlich hatte Präsident Richard Nixon nur zwei Monate zuvor den Krieg gegen die Drogen ausgerufen, der eine verschlüsselte, aber definierende Botschaft über die Kriminalität aussendete und wer ein Krimineller ist. Nixon, wie wir heute wissen, glaubte, wenn es um die Missstände der Gesellschaft ging, „muss man sich der Tatsache stellen, dass das ganze Problem in Wirklichkeit die Schwarzen sind. Der Schlüssel ist, ein System zu entwickeln, das dies erkennt, ohne es zu erkennen.“ Wenn in Vietnam der Feind „alles war, was sich bewegte“, war der Feind für diejenigen, die mit der Führung dieses neuen Krieges beauftragt waren, jetzt irgendjemand hinter der wand.

Attica Correctional Facility ist ein weitläufiger Komplex, der vier separate Höfe umfasst, die mit den Buchstaben A bis D gekennzeichnet sind. Sie laufen an einem Punkt zusammen, der als "Times Square" bezeichnet wird. Am Morgen des 8. September 1971 kam es in A Yard zu einem kleinen Handgemenge. Auf Befehl von Superintendent Vincent Mancusi wurden die beiden beteiligten Männer, Ray Lamorie und Leroy Dewer, später in der Nacht gewaltsam aus ihren Zellen gezerrt und in das Loch gebracht.

„Diese Typen wurden durch die Hallen geschlagen“, erinnert sich ein ehemaliger Gefangener namens Albert Victory. „So wurde es gemacht. Männer konnten es einfach nicht mehr ertragen.“ Ein empörter Häftling warf eine Suppendose auf einen Wärter und wurde zur Strafe in seine Zelle – „Keeplock“ – verbannt. Am nächsten Morgen konnten ihn die Häftlinge dank eines fahrlässigen Fehlers eines Unteroffiziers befreien, damit er zum Frühstück gehen konnte. Mancusi fand es heraus und ordnete eine weitere Bestrafung an, aber als die Wärter versuchten, sie auszuführen, wandten sich die Gefangenen gegen sie. Die Rebellion begann. Ein Mob von Gefangenen riss die Tore zum Times Square nieder und öffnete die Durchgänge zum Rest des Gefängnisses. Dabei wurde ein Wachmann namens William Quinn schwer verletzt.

In Victorys Erinnerung „verbreitete es sich wie ein Lauffeuer“.

Anfangs herrschte Euphorie. Die Häftlinge kamen zusammen und organisierten sich in Komitees. Schwarze Muslime wurden ausgewählt, um einen Sicherheitsbereich um die Geiseln herum einzurichten – ihr wertvollstes Verhandlungsinstrument –, um sicherzustellen, dass sie sicher sind. Sie erstellten eine Liste mit Forderungen. Sie wollten mehr Besuche bei ihren Lieben. Sie wollten Religionsfreiheit und Essen, das ihren religiösen Überzeugungen entsprach. Sie wollten Zugang zu Bildungsmöglichkeiten, die ihnen beim Ausstieg helfen würden.

„Was die Häftlinge sagten, hatte Gültigkeit“, sagt Michael Smith, der selbst in D Yard als Geisel genommen wurde. Als neuer Justizvollzugsbeamter, damals gerade 22 Jahre alt, hatte Smith eine ähnliche Liste von Forderungen schon Wochen zuvor gesehen, als Mitglieder der Attica Liberation Faction diese für Kommissar Oswald ausstellten. Nach Smiths Beschreibung „waren es humanitäre Forderungen nach Religionsfreiheit, medizinischer Versorgung und Bildung“.

Aber im Kern von allem, erinnert sich ein anderer Attika-Gefangener namens Arthur „Bobby“ Harrison, „war, dass wir es satt hatten, entmenschlicht zu werden. Wir wollten als Menschen wahrgenommen werden.“ Harrison gesellte sich an diesem Tag zu Victory und all den anderen Männern in D Yard. Sie waren auch entschlossen zu zeigen, dass sie menschlicher sein konnten als ihre Wärter.

„Wir haben die Verwundeten zur Behandlung geschickt“, erinnert sich Victory. Unter ihnen war William Quinn. „Wir riefen externe Beobachter auf, hereinzukommen und zu hören, was wir sagten. Wir wollten, dass unsere Geschichte erzählt wird.“

Die Gefängnisverwaltung hatte keine andere Wahl, als nachzukommen. Unter den Beobachtern, die sie auf Ersuchen der Gefangenen nach Attika brachten, waren Journalisten, Anwälte und sogar Bobby Seale von der Black Panther Party, die halfen, eine Verhandlungslösung voranzutreiben. Theoretisch stimmte Oswald den meisten ihrer Forderungen zu. Aber es gab wenig, um seine Versprechen verbindlich zu machen, zumal frühere Anfragen ignoriert worden waren. Und, was noch wichtiger ist, die Gefangenen wollten auch ein Amnestieversprechen angesichts all der möglichen Anklagen rund um die Rebellion selbst. Dies sollte sich als entscheidender Knackpunkt erweisen: Die Behörden hielten dies bereits für zu viel verlangt, und als Quinn am 11. September seinen Wunden erlag, bedeutete sein Tod das Ende der Verhandlungen. Für die Gefangenen wurde die Frage der Amnestie noch dringlicher: New York war schließlich ein Todesstrafenstaat. Aber der Staat konnte nicht als Kapitulation betrachtet werden. Appelle der Beobachter, Nelson Rockefeller nach Attika zu bringen, um eine Gewaltanwendung zu vermeiden, scheiterten.

„Es regnete am Morgen des 13. Septembers“, erinnert sich Bobby Harrison am Telefon an einen weiteren Regentag, vierzig Jahre später, als er neben dem Grab seiner Mutter stand. "Jedes Mal, wenn es regnet, bin ich gleich wieder da." Helikopter summten jetzt über ihnen. Staatstruppen und Wachen aus Attika und anderen Gefängnissen waren mit allerlei Feuerkraft auf den Dächern positioniert: Maschinengewehre, Großwildgewehre, Schrotflinten. In einem letzten verzweifelten Versuch, den Staat zu Verhandlungen zu zwingen, marschierten Gefangene acht Geiseln mit verbundenen Augen über den Laufsteg über dem Hof ​​und drohten, ihnen die Kehle aufzuschlitzen. Michael Smith war unter ihnen, und in einer schrecklichen Ironie war Don Noble, ein Gefangener, der ihn während der ersten Machtübernahme beschützt hatte, sein designierter Henker. Aber bevor Noble Entscheidungen über Leben und Tod treffen musste, warfen die Hubschrauber Kanister über dem Hof ​​ab. Tränengas durchdrang die Luft und blendete die Gefangenen unten. Dann, ohne Vorwarnung, begannen die Schüsse, die Kugeln so wahllos wie die sich ausdehnende Giftwolke.

Es dauerte etwa sieben Minuten. „Männer wurden abgeholt“, sagt Bobby Harrison mit ansteigender Stimme. Ein Freund von Harrison namens L.D. Barkley, der auf dem Megaphon, mit dem die Anführer die Menge ansprachen, sehr laut war (und der wegen eines geringfügigen Verstoßes gegen die Bewährungsauflagen wegen einer früheren Anklage wegen Fälschung eines Schecks in Attika war), wurde fünfzehn Mal aus nächster Nähe angeschossen. Smith und Noble wurden mehrmals erschossen, überlebten aber.

Schließlich starben am Morgen des 13. September 1971 zehn Wärter und neunundzwanzig Gefangene. (Weitere vier Menschen starben im Laufe der Tage zuvor unter ungewissen Umständen.) Frühe Berichte machten die Geiseln für den Tod der Gefangenen verantwortlich schlitzte den Wachen die Kehle auf. Aber jede Autopsie würde für einen Mann ergeben, dass alle Opfer durch Schüsse getötet wurden, die vom Staat New York angeordnet wurden.

Nach dem Angriff wurden die Gefangenen gezwungen, sich mit dem Gesicht nach unten in Schlamm und Kot zu legen. Sie krochen von D Yard nach A Yard, wo sie nackt ausgezogen und gezwungen wurden, sich durch einen Handschuh von Wachen zu kämpfen, die sie mit allem, was sie hatten, schlugen. In den Zellenblöcken hatten Wärter den Boden mit zerbrochenen Flaschen übersät. Die Gefangenen gingen – wenn sie konnten und wenn nicht, mussten sie kriechen – auf die Glasscheibe und wurden in die 6 x 9 Zellen geschoben.

Albert Victory erinnert sich, mit zehn anderen Männern in einer Zelle gewesen zu sein. „Bei den meisten von uns blieben unsere Schusswunden anfangs unbehandelt“, sagt Victory. „Einige von uns wurden in Lastwagen mit den Leichen der Toten ins Krankenhaus gebracht. Aber nur die Schwerverletzten. …ich hatte nur zwei Schusswunden. Wir wurden ins Gefängniskrankenhaus gebracht. Als ich ins Gefängniskrankenhaus ging, wurde ich den ganzen Weg dorthin geschlagen. Den ganzen Rückweg geschlagen.“

In Attika hatte sich das Leben wieder normalisiert.

Aus der Sicht zeitgenössischer Gefängnisverwaltungen ist die Geschichte von Attika mit ihren Bildern von Gewehren, Tränengas aus der Vietnam-Ära und den offensichtlich blutigen Händen des Staates peinlich primitiv. Vierzig Jahre später scheint Amerika aus dem Aufstand keine Menschenrechtslektion, sondern eine Orwellsche Lektion gelernt zu haben. Gefängnisse sind heute vollgestopft mit Techniken für ein narrensicheres High-Tech-Management, ergänzt durch PR-Kenntnisse, um die Botschaft zu kontrollieren. Die heutigen Gefängnisse sollen sicherstellen, dass das zentrale Anliegen der Attika-Brüder, als Menschen gesehen, gehört und behandelt zu werden, nicht so sehr erfüllt, sondern effektiv neutralisiert wird.

Gefangene sind nicht nur aus der Außenwelt verschwunden, ihre Fähigkeit, miteinander zu kommunizieren, wird auch routinemäßig unterdrückt, um ein Wiederauftreten zukünftiger Attika zu verhindern. Diese Tatsache macht die modernen Gefängnisproteste, von denen einige allein im vergangenen Jahr stattgefunden haben, umso bemerkenswerter.

Im vergangenen Dezember fand der größte Gefängnisstreik in der Geschichte der USA in mindestens sechs Gefängnissen in Georgia statt. Es begann als eintägiger Arbeitsausfall – Gefangene weigerten sich, ihre Zellen zu verlassen –, erstreckte sich jedoch auf eine Woche. Der Protest, der über Schmuggel-Handys koordiniert wurde, war zum Teil die Weigerung Georgiens, Gefangene für ihre Arbeit zu bezahlen. Aber es erreichte einen Siedepunkt aufgrund der täglichen Gewalt, Isolation, mangelnder Bildung, unzureichender medizinischer Versorgung und unzureichender Familienbesuche. Als ein 20-jähriger Mann im Staatsgefängnis Hays in Trion inhaftiert war, sagte Georgia einem Reporter der New York Times, per Handy kontaktiert: "Wir haben uns selbst eingesperrt, weil ... wir nicht wie Tiere behandelt werden können."

Dann, in diesem Sommer, protestierten auch Gefangene in den Secure Housing Units – Einzelhaft – im kalifornischen Pelican Bay Prison und nutzten die einzige Möglichkeit, die sie hatten: einen Hungerstreik, um neben unzähligen anderen Menschenrechtsverletzungen gegen die grausame Politik der unbegrenzten Zeit zu protestieren Einzelhaft. Vom 1. bis 20. Juli weigerten sie sich, zu essen oder zu trinken. Schließlich nahmen sie wieder das Essen auf, weil Dorsey Nunn, Geschäftsführerin des Rechtsdienstes für Gefangene mit Kindern, einer ihrer Befürworter erklärte, dass „die Menschen in großer Gefahr waren, zu sterben“. Aber es gibt Berichte, dass sie diesen Monat einen weiteren Hungerstreik beginnen werden.

Viele der Forderungen von heute ähneln verstörend den Forderungen der Männer von Attica. Aber es gibt einen Unterschied zwischen Attika und diesen Protesten. Wo vor vierzig Jahren Bürgerrechtler und Journalisten auf Bitten von Gefangenen auftauchten, um die Geschehnisse zu dokumentieren, kamen in diesem Sommer keine Fahnenträger, um die Hungerstreikenden oder die Gefangenen in Georgien zu unterstützen. „Wir haben Cornel West, Al Sharpton, Jesse Jackson und Tavis Smiley kontaktiert“, erklärt Nunn. "Aber die Gefängnisinsassen wurden so dämonisiert, dass ihre Unterstützung jetzt als politische Belastung angesehen wird."

Der Aufstand in Attika war der schlimmste, den diese Nation je erlebt hat. Der Einsatz von Truppen gegen die Bevölkerung war, abgesehen von Massakern an indigenen Völkern, der blutigste seit dem Bürgerkrieg. Der Untersuchungsausschuss, bekannt als die McKay-Kommission, kritisierte Rockefellers Management der Situation zutiefst, und der ehemalige Gouverneur, der später Vizepräsident werden sollte, gab schließlich zu, dass er die Anwendung solcher Gewalt nicht noch einmal empfehlen würde . Nach Jahrzehnten wurden Häftlinge und Wärter, die sich in diesen Tagen im September in Attika befanden, von Bundes- und Landesbehörden entschädigt.

Das war nicht gerecht. Es wurden auch nicht die richtigen Lehren gezogen. Um auf die Zahl der Inhaftierten von 1971 zurückzukommen, müssten etwa vier von fünf heute inhaftierten Personen freigelassen werden. Die Forderungen aus Pelican Bay und Georgia könnten von der Attica Liberation Faction geschrieben worden sein.

Aber Eddie Ellis, ein Radiojournalist, Befürworter der Gefangenenreform und ehemaliger Attika-Häftling, der während des Aufstands in einem der gesicherten Bereiche des Gefängnisses eingesperrt war, sagt, dass das Blutvergießen in Attika etwas Wichtiges bewirkt hat. „Attika hat gezeigt, was den Menschen angetan wurde, und es zeigte auch, was Männer in wenigen Tagen erreichen konnten, wenn wir zusammenarbeiten.“ Diese Geschichte wird uns so oder so dienen. Die Wahl liegt wie immer bei uns.

asha bandele asha bandele ist eine preisgekrönte Autorin und Journalistin, deren neuestes Buch Etwas Schönes: Die Geschichte einer alleinerziehenden Mutter (Harper Collins, 2009).


Staatsgefängnis Attika

Mit wachsendem Bewusstsein durch die Bürgerrechtsbewegung der 60er Jahre, Malcolm X, The Black Panther Party usw. begannen die schwarzen und lateinamerikanischen Gefangenen von 1970, Rebellionen gegen ihre Behandlung im Gefängnissystem zu organisieren. Wie bei jeder Information, die durch die „Weinrebe“ der schwarzen Gemeinschaft ging, breiteten sich die Rebellionen von Gefängnis zu Gefängnis aus, bis sie am Donnerstagmorgen des 9. September 1971 ihren Höhepunkt erreichten. Als die Tür, die Häftlinge zum Hof ​​gingen, verschlossen war , brach ein Kampf zwischen den Gefangenen und den Wachen aus. Als der Kampf zunahm, schlossen sich weitere Gefangene an, bis sie ein Tor aufbrachen, das zu einem anderen Teil der Anstalt führte, und um es kurz zu machen, Gefangene wurden innerhalb der Anstalt freigelassen.

Die Brüder schlossen das Gefängnis ab, traten in den Hintern und nahmen sich Namen. Ich meine (räuspert sich), Mitarbeiter als Geiseln zu nehmen und ihr eigenes Ordnungssystem innerhalb des Gefängnisses zu implementieren. Sie ernennten Führungskräfte, um für Ordnung zu sorgen und sicherzustellen, dass das Personal angemessen versorgt wurde, und forderten von der Außenwelt eine bessere Behandlung innerhalb des Gefängnissystems. Bessere medizinische Behandlung und weniger Sklavenarbeit. Aber ihre „Freiheit“ würde nicht lange dauern. Als eine Geisel, die zu Beginn des Kampfes am Kopf getroffen wurde, an seinen Verletzungen starb, waren die Gefangenen nach der Verbrechens-Mord-Regel verantwortlich. Das Verbrechen war der Aufruhr und der Mord der Tod der Wache.

Insassen des Attica State Prison (rechts) verhandeln mit Kommissar Russell Oswald (unten links) im Gefängnis, in dem die Gefangenen die Kontrolle übernahmen

Kurz darauf flog ein Hubschrauber der Nationalgarde tief über den Hof und blies eine Wolke von CS-Gas in Militärqualität in die Menge der Männer. Wie dem Anwalt Jefferey Haas unter dem Namen Big Black gesagt wurde, erinnert sich einer der überlebenden Gefangenen dieser Zeit:

„Zuerst kam das Tränengas. Die Leute suchten nach etwas, um ihr Gesicht zu bedecken. Als ich die Schüsse zum ersten Mal hörte, dachte ich, es seien Leerzeichen. Dann begannen die Leute um mich herum im Hof ​​zu fallen. Mir wurde klar, dass es echte Kugeln waren, und alle duckten sich und rannten in Deckung.“ (16. September 1971, Gefangener der Attica Correctional Facility, New York, wie Jeffrey Haas mitgeteilt).

Die Schüsse, auf die sich Big Black bezieht, sind die Schützen, die hereinkamen und zu schießen begannen, 189 der 1300 Männer im Hof ​​trafen und 31 Menschen töteten – 29 Gefangene und zehn Geiseln. (Es gibt einen Konflikt zwischen den Zahlen. Einige Quellen sagen, dass 31 Gefangene starben und einige 39. Ich verwende 31, weil dies mit den Nachrichtenartikeln der Zeit übereinstimmt).

Nach den Dreharbeiten kamen die Prügel:

Quelle: Getty Images. Gefangene marschieren nackt.

„Die Wachen haben uns nach der Schießerei nackt ausgezogen. Sie ließen uns nackt im Schlamm durch einen Handschuh kriechen, wo sie uns schlugen.“ - Groß Schwarz

Als nächstes wurde Big Black (groß, dunkelhäutig und Teil der Security) als Beispiel gefoltert. Sie verbrannten seinen Körper mit Zigaretten:

„Sie haben mich aus der Reihe geholt. Sie zwangen mich, nackt auf dem Rücken auf einem Tisch zu liegen und einen Fußball unter mein Kinn zu legen. They put their burning cigarettes out on me. Some dropped them from the catwalk above and was laughing.”

“Afterwards, a news photographer found and recorded a pair of inscriptions, in separate hands, written with a white marker on a dark steel wall that succinctly told the story of the Attica rebellion. The top one said, “Attica fell 9-9-71 – F*&k you pig!” Just underneath that was written, “Retaken 9-13-71. 31 Dead Niggers.”

– Dennis Cummingham, Prison Legal News

Riot: Prison guard hostages and inmates gather in the exercise yard of cell block D inside Attica State Prison in New York on September 9, 1971

While seeking freedom the men had forgotten one thing: slavery is abolished außer as punishment for a crime. They were given slave-like treatment because as prisoners under the law, they were still slaves.


Learning from the Slaughter in Attica

Prisons are the bad conscience of the liberal imagination, a truth that tends to be most obvious to their most interested observers. Once, I got a letter from a death-row inmate in Texas, complaining that, in writing about incarceration, I had been insufficiently attentive to the French historian and theorist Michel Foucault. My correspondent seemed intimately familiar with Foucault’s argument that prisons are where the liberal state’s claim to superior humanity is at its most vulnerable. The eighteenth century’s pretensions to Enlightenment ended at the Tyburn scaffold, where wretches were publicly hanged for stealing a purse. The twentieth century’s pretensions to humanity end in mass incarceration and solitary confinement, where men are kept alive for years and subjected to procedural niceties while the state waits for the morning when it can paralyze and poison them. No “social contract” or “natural rights”: nothing but power relations, brutally enforced. We’re told that it is the sleep of reason that begets monsters, but what if reason, wide awake, is monstrous already?

Perhaps at some uneasy, half-conscious level, this sense that our moral self-definition is at stake when we talk about prisons explains why the riot at the Attica Correctional Facility, in upstate New York, in September, 1971, remains imprinted in public memory. Having previously inspired a Morgan Freeman movie, it has now inspired a long, memorable chronicle, “Blood in the Water” (Pantheon), by Heather Ann Thompson, a historian at the University of Michigan. Her book is dense with new information: much from survivors of the assault much from assembled firsthand testimony, some of the most startling from recently released Nixon White House tapes. Though her sympathies are entirely with the prisoners, she extends humanity and individual witness to the guards, who were also, in their way, victims of the uprising and its suppression. And she extends the story past the killings: more than half the book is taken up with the exhausting but ultimately successful struggle, on the part of guards and inmates both, for compensation from the judicial system for their suffering.

As with so many academic historians, Thompson’s capacity for close observation and her honesty, which are impressive, are occasionally undermined by a desiccated political vocabulary that bears little relation to the reality of American life, then or now. Fifty years on, the glamour of sixties revolutionaries remains, while the messes they made seem forgotten. The Weather Underground, one of whose members, Sam Melville, was a leader in the Attica uprising and then died there, were not simply part of a “revolutionary organization committed to fighting racism and imperialism,” as she writes they were violent, self-infatuated fools, who, as Hendrik Hertzberg wrote when they were at their height, in 1970, offered only “a huge, unearned windfall for the forces of repression.” Nor were the Black Panthers, whose co-founder, Bobby Seale, made a brief, insipid intervention at Attica, quite the virtuous militants her account suggests. Malevolently and homicidally persecuted though they were by the F.B.I., the Panthers had become, under Huey Newton, mindlessly cruel and misogynistic gangsters, capable of acts of torture and murder that still haunt the memory of those who witnessed them.

What happened at Attica in September, 1971? A series of accidents in a creakingly worn-out prison turned a modest petition for decency into a full-fledged takeover—one as surprising to the inmates as to anyone else—that, after four days, ended in a reprisal riot by guards and state police that left thirty-nine people dead. Attica was a hellhole. The largest industry in a forsaken and impoverished upstate town, it was a place where urban blacks were locked up in bathroom-size cells to be guarded by rural whites. Although Attica was a high-security prison, predating the great incarceration crisis of the next decades, the population was the usual mixture of small-time thieves and mid-level drug dealers, mixed in with a handful of violent offenders and some imports from earlier prison riots.

It wasn’t that conditions in the Depression-era prison were, by prison standards, uniquely horrible. It was that they were systematically horrible procedures designed to instill a minimal humanity had been allowed to degrade in ways that made every day a trial. The medical care, for instance, was so bad that the civilian staff of one of the cell blocks tried to take action against the indifference of the long-term doctors, one of whom was responsible for a prisoner’s death. These employees “debated a couple of options, including picketing the doctor’s private practice,” Thompson writes. As in any prison, the conditions often depended on the individual character of the keepers. Many of the younger correctional officers were broadly sympathetic to the prisoners’ plight. The twenty-two-year-old Mike Smith, for instance, was shocked by the practice of strip-searching the convicts. “He was fairly certain that he would have considered suicide had he been forced to undergo this ritual,” Thompson tells us. In July of the fatal year, a prisoner named Don Noble led a group that, with Smith’s active approval, drew up a petition of protest, whose “demands” were, for the most part, piteously simple and human—changes like providing showers in hot weather.

Then, on the morning of September 9th, a company of prisoners, being led back to their cells, sleepless and uneasy over a rumor that a prisoner had been killed by guards the night before, found themselves locked in one of the tunnels that connected their cell block to “Times Square,” the bleak central yard. Attica’s security depended on an aging, easily overwhelmed set of mechanical locks and levers, of a kind that one sees in Alcatraz movies. Thinking they had been deliberately trapped in the crowded tunnel so that the guards—the “goon squad”—would be free to retaliate against some of their number, the prisoners quickly found that the gate keeping them out of the yard could be broken with a homemade battering ram. It was an act propelled more by panic than by premeditation. Within minutes, a chain reaction of improvised insurrections and parallel mishaps—the antiquated phones made it impossible for the overwhelmed guards to make more than one call at a time other inmates came into possession of a set of master keys to the other cell blocks—allowed about twelve hundred inmates to take possession of Times Square and the D cell block and yard. The prisoners armed themselves with knives and clubs and, within an hour, were in control of the prison in which they had been confined in fear the night before.

What’s striking about the uprising is not the collisions of intractable ideological positions but, rather, the sheer confusion, missed opportunities, personal squabbles, and absurd procedural wrangles that governed it. The saddest irony is that the New York State Commissioner of Corrections, Russell Oswald, though later treated as one of the villains of the episode, was largely responsible for extending the occupation and allowing the prisoners the media megaphone that makes their voices still heard today. Oswald is a kind of caricature of the sixties liberal who infuriated conservatives (and often other liberals), someone so determined to do good that he can’t see past his own folly. He was a committed prison reformer—shortly after accepting the job, he had written a memo to Governor Rockefeller saying that having men locked “twelve or more hours a day in their cells is unacceptable to them and me.” And yet he managed, in four days, to enrage the inmates, exasperate his colleagues, and, probably, prevent the forces of order from taking back the prison when it still could have been done in a more or less orderly way. Since any imaginable modern state in any imaginable circumstance was always going to feel duty-bound to retake a prison after a mutiny, a forcible reconquest needed to be done either quickly or not at all: had it happened the next morning, when state troopers stood ready and the prisoners hadn’t yet dug in, it might have been much less violent. Trying to placate everyone, he only exacerbated everything.

Still, Oswald emerges as a genuinely tragic figure, a man of good will and integrity overcome by events. He had, Thompson says, rejected proposals to launch an assault, committing himself instead to talks with prisoners. He arranged for members of the press to come to D Yard and record the negotiations. It is odd to think that, with all the increase in media attention, we are actually far more media resistant now than we were then: no one would let a camera crew inside a yard during a prison hostage-taking today.


The story of the Attica riot that changed American prison conditions

Attica reinforced the notion that inmates needed to be more aggressively contained. (John Shearer/LIFE/Getty)

“W e’re saying that as prisoners it’s a new day,” said Greg Curry, an inmate at Ohio State Penitentiary, in told The Nation. “We’re not going to accept this anymore. We’re fighting for our basic human rights.”

Curry was referring to a nationwide prison labor strike planned for this week, but he sounded straight out of Attica. And in fact, the action is slated to begin on Friday, September 9th — the 45th anniversary of the Attica prison uprising. In particular, the prisoners are calling for an end to forced labor, which was a major demand of Attica rebellion.

This week’s action is meant to be nonviolent, but Attica was very different. Though born of long-standing frustrations, it was a spontaneous combustion — and a bloody one. Its legacy is complicated: On the one hand, it gave birth to the modern prisoners’ rights movement, emboldening generations of incarcerated people to assert their civil rights. On the other, if Attica had been successful, there would be little need for such a movement today.

In the years leading up to the riot, recalled former prisoner Joseph “Jazz” Hayden, “Attica was a stark place. You only had an hour a day of recreation and the rest of the time, it was something out of the 1870s.” Poor medical care, overcrowding, forced hard labor, brutality from guards and deplorable living conditions were among the prisoner complaints.

Among the prisoners, Hayden explained, were radicals who represented groups agitating for social change during a moment of intense national unrest, including the Weather Underground and the Black Panthers. “We began to come together,” said Hayden. “When I got there [in 1969], political education classes were being conducted in the yards.”

In summer of 1971, a small group called the Attica Liberation Faction put together a list of demands called the July Manifesto, and sent it to the state prison chief Russell Oswald. Oswald responded only with a videotaped message. By early September, writes Heather Ann Thompson in her new history Blood in the Water: The Attica Prison Uprising of 1971 and its Legacy, “Most men at Attica were now at a breaking point. Just about anything might cause this place to explode.”

On September 9th, a group of prisoners found themselves trapped in a tunnel leading to the recreation yard known as Times Square. The day before had been dramatic — one prisoner had been isolated, and another was feared dead. Believing that the trap was intentional and that an attack by guards was imminent, the inmates broke down the door. The chaos sparked a takeover of Times Square, and then the whole prison.

“It was a spontaneous event,” Hayden says. “It came, and all the people in there who were politically conscious and awake and aware of the circumstances they were in, they took control.” Thompson echoes this assessment, saying in an interview with Jakobiner, “It is a riot, I think, in the truest sense of the word, in those first few moments. But… this is where the political organization comes in, because this is the moment that it does become a rebellion.”

Though unplanned, Attica was from nearly the beginning an explicitly politicized conflict. The language spoken by prisoners was the language of revolution. They set to work voting on and adapting their list of demands, which read in part, “We do not know how the present system of brutality and dehumanization and injustice has been allowed to be perpetrated in this day of enlightenment, but we are the living proof of its existence and we cannot allow it to continue.”

The prisoners assembled a core group, which included Black Panthers, Nation of Islam members, a white Weather Underground member, and a member of the politicized Latino group Young Lords. They held prison employees hostage, including guards who were well-liked and sympathetic to the prisoners’ cause. They designated typists, organized security forces, and drafted a list of outside people they wanted to appoint as observers — non-incarcerated notables who they felt might be able to keep them safe by bearing witness.

At first, officials appeared willing to negotiate. But President Nixon and the FBI considered the state authorities’ patience with the prisoners a sign of weakness — a concession to radicalism — and pressured New York Governor Nelson Rockefeller to end the riot without negotiation. On September 13th, New York State Police troopers stormed the prison and killed dozens of people, including hostages and inmates who were not resisting. All told, 43 people died in the Attica prison uprising — ten prison guards and employees, and 33 inmates. 39 were killed by troopers, including nine out of the ten hostages.

T he riot was a watershed moment for prisoners’ rights, sparking a national conversation about the treatment of incarcerated people and the need for reform. It was the most media attention any prisoner struggle had ever received, and it brought the demands of the rioters, as well as details about prison conditions, into living rooms across the nation.

But it also sparked a terrible backlash, which perhaps eclipsed the positive effects of the uprising.

Officials tended only to harden their stance. Wardens’ and correctional officers’ associations banded together to demand harsher penalties for prisoners who challenged authority. Prison leaders across the country announced support for the forceful retaking of Attica. In einem New York Times op-ed, Vice President Spiro T. Agnew compared prisoners to Nazi troopers.

The uprising reinforced the notion that inmates needed to be more aggressively contained — by ever-evolving means ranging from isolating architecture to riot gear. “The fear that Attica generated among prison administrators and the American public,” writes Adam Gopnik in The New Yorker, “pointed the way to the supermax and permanent solitary, emboldening the most reactionary forces in the government to begin the program of mass incarceration that remains the moral scandal of our country.”

M any prisoners want the same things today that the men at Attica demanded: better access to lawyers, fairer parole hearings, protection from brutality by guards, the application of legal workplace standards, adequate living conditions, improved medical care, an end to punitive segregation, and so on.

But as the prison population has grown, so too have strategies for pressuring prison administrators, from coordinated work stoppages to hunger strikes. That’s why this Friday, 45 years after Attica, America’s prisoners won’t be taking anyone hostage. They’re simply putting the tools down and refusing to cooperate.

The question for the prisoners’ rights movement now is how to apply the right amount of pressure — to make headlines and force change without sparking an overpowering backlash, and without getting anyone killed.


Unsere Geschichte

The story of The Fortune Society begins with a play. In 1966, Fortune founder David Rothenberg read the script for Fortune and Men’s Eyes by playwright John Herbert. Deeply moved by the author’s depiction of his own traumatic prison experience, David endeavored to take the play Off-Broadway, where it premiered the following year. After each show, the cast held a talkback session to engage the audience in the real-world issues reflected on stage. David realized, however, that one play wouldn’t be enough to remedy just how little the public knew about the criminal justice system. There had to be a platform for people who had experienced incarceration firsthand. There had to be a movement, with the voices and perspectives of these individuals at the center. Thus, in 1967, The Fortune Society was born.

David, along with individuals impacted by the criminal justice system, soon began giving talks around the country regarding lived experiences with incarceration. Through educating others, they also advocated for the basic human rights of people impacted by the justice system. The group’s breakthrough moment came when they landed an interview on the David Susskind Show in 1968. After the episode aired, David’s Broadway office received over 200 pleas by individuals with justice involvement seeking help. Fortune’s visibility had grown overnight.

Spurred by this newfound exposure, Fortune quickly expanded its reach beyond public education. Within a few years, the organization began providing direct-services for people with justice involvement, while continuing its advocacy work through the publication of The Fortune News, a monthly newsletter containing articles written primarily by authors with justice histories. The Fortune News became so popular among New York’s incarcerated community that prisons tried banning it. They failed, however: A groundbreaking verdict, Fortune v. McGuinness, ruled that prisons could not deny reading literature to individuals who were incarcerated. To this day, The Fortune News continues to be a valuable resource for individuals with justice involvement and continues to circulate through prisons around the country.

In 1971, the Attica Prison uprising, and the state-led massacre that followed awakened the public and led to an influx of interest in Fortune. During the uprising, David was among 30 observers summoned by the protestors with justice involvement at Attica to help facilitate their negotiations with the State of New York. Though the state was ultimately resolute in using lethal force, David returned home from the tragedy to dozens of newly invigorated volunteers—with more individuals joining. The tragedy at Attica, which resulted in the bloodiest prison massacre in U.S history, sparked a movement that Fortune was primed to play a key part in.

As the criminal justice reform movement gained visibility, the number of people affected by the system substantially increased. In the 1970s, 80s, and 90s, punitive drug laws swelled the United States’ prison population to a staggering two million individuals, making demand for Fortune’s services higher than ever. Responding to the resulting need, Fortune expanded its service programs to serve as a core resource for people coming home from incarceration. These programs include Employment Services, Alternatives to Incarceration (ATI), and the Substance Use Treatment program.

In recent years, Fortune has continued to increase its array of services and programming. In 2002, The Fortune Academy, also known as “The Castle,” opened in West Harlem to provide transitional housing and onsite services to participants facing housing insecurity. Castle Gardens, a permanent housing facility, followed in 2011. Since their openings, Fortune’s two residences have helped hundreds of people readjust to life after incarceration. In 2007, the opening of The David Rothenberg Center for Public Policy provided additional resources to further Fortune’s criminal justice reform efforts.

Now, with 50 years of experience under its belt, The Fortune Society has become one of the nation’s leading reentry service organizations, serving nearly 7,000 individuals annually. It is also a leading advocate in the fight for criminal justice reform and alternatives to incarceration. Fortune’s program models are recognized both nationally and internationally for their quality and innovation, and continues to inspire and transform a multitude of lives.

Fortune grew from an advocacy group to an organization that would also respond directly to the needs of those reentering society.

Our vision is to foster a world where all who are incarcerated or formerly incarcerated will thrive as positive, contributing members of society.

Long Island City (Main Office)
29-76 Northern Boulevard
Long Island City, NY 11101


'Attica! Attica!'

On the morning of September 13, 1971, officials called on the prisoners occupying the yard to surrender they refused, holding knives to their hostages' throats, at which point, according to History, "helicopters flew over the yard, dropping tear gas as state police and correction officers stormed in with guns blazing. The police fired 3,000 rounds into the tear gas haze, killing 29 inmates and 10 of the hostages and wounding 89." Authorities reported that the prisoners had killed their hostages, but "autopsies showed that these charges were false and that all 10 hostages had been shot to death by police. The attempted cover-up increased public condemnation of the raid and prompted a Congressional investigation." In all, 43 people were killed during the uprising, making it the worst prison riot in United States history.

Per Teen Vogue, "no state troopers involved in the massacre were ever indicted, much less convicted of any crimes" while "eight inmates were convicted of crimes related to the riot by the New York state commission." Seven of those inmates were later pardoned by Hugh L. Cary, New York Governor from 1975-1982, and the eighth inmate's sentence was commuted. The New York Times notes that "today, there are Muslim chaplains in most of the state's prisons, inmates can take their high school equivalency tests in Spanish, and access to law libraries is guaranteed. They are also entitled to more regular showers." Despite some improvements, "many of the changes that were promised were never made or have been rolled back."


Massacre at Attica Prison - HISTORY

Workers Vanguard No. 1065

Attica: The Nightmare That Never Ends

On 9 August 2011 George Williams, an inmate at New York&rsquos notorious Attica prison, was beaten so badly by a mob of huge white prison officers that he required surgical implantation of a plate and six pins in one of his broken legs. A shoulder, eye socket and ribs were also broken. The officers&rsquo shirts were so soaked with Williams&rsquo blood they made an inmate burn them, and they got another to mop the dayroom floor and walls that bore testimony to the brutality. The beating was carried out where other prisoners could see, and Williams&rsquo pleas for his life could be heard on other floors. Given the extent of his injuries, the prison infirmary nurse insisted that Williams be taken to an outside hospital, which likely saved his life. Although now released and living back in New Jersey, he is in constant pain and still suffers trauma from the attack.

On March 1, the eve of the scheduled trial of three of the sadistic prison officers, the New York Times published an in-depth exposé by The Marshall Project under the front-page headline, &ldquoA Brutal Beating Wakes Attica&rsquos Ghosts.&rdquo This article shone a bright light on the institutional brutality and racist oppression at Attica. The next morning, the local District Attorney accepted a plea deal of misdemeanor misconduct. The felony charges of gang assault, conspiracy and evidence tampering evaporated. The thugs walked away with their pensions, case closed.

Announcing the plea deal, the D.A. said: &ldquoLet me be clear: This has never been about jail for these officers.&rdquo Ain&rsquot that the truth! Until this case, no New York State prison guard has ever been charged, let alone convicted, of a non-sexual attack on an inmate. The Correctional Officers and Police Benevolent Association hired some of western New York&rsquos top criminal defense lawyers and was confident a jury from the area near the prison would not find against the thugs. The Times article quoted an inmate who had done over 20 years in Attica saying: &ldquoWhat they did? How they jumped that guy? That was normal. It happens all the time.&rdquo For prison officers&mdasha part of the repressive apparatus of the state that keeps the capitalist class in power&mdashracist brutality is not a crime it is their job .

Attica is infamous for the 1971 massacre by state troopers and prison officers who retook the prison from insurgent inmates at the end of a four-day standoff. While the overcrowded prisons and brutal treatment the inmates were protesting sound very similar to the hellish conditions at Attica today, the social context was dramatically different. In 1971, there were intense social and political struggles taking place throughout society, from the &ldquoblack power&rdquo movement to radical protests against U.S. imperialism&rsquos war in Vietnam. The rebellion in Attica reflected these struggles inside the prison walls. Attica inmates were heavily black and Hispanic, and many identified with the Black Panther Party and the Puerto Rican Young Lords. Others were members of the Nation of Islam.

In the early morning of September 9, the prisoners erupted, seizing most of the institution and taking 39 hostages. They proclaimed: &ldquoWE are MEN! We are not beasts and do not intend to be beaten or driven as such. We have set forth demands that will bring closer to reality the demise of these prison institutions that serve no useful purpose to the People of America, but to those who would enslave and exploit the people of America.&rdquo The prisoners went on to demand the minimum wage for their labor, and an end to censorship and restrictions on political activity. They wanted a healthy diet, medical care and an end to segregation and punishment&mdashi.e., some approximation of the minimum standards of life.

For the capitalist ruling class, the Attica rebellion had to be crushed with particular vengeance because the rebels had begun to see their struggle in political terms, including aspirations toward revolution. The inmates demanded amnesty and transfer to a &ldquonon-imperialistic country&rdquo instead they got a death sentence.

Nelson Rockefeller, the liberal Republican governor, prepared the bloodbath. At 9:43 a.m. on September 13, a helicopter dropped CS gas over the yard, and 1,000 troopers and guards moved in for the kill. Prisoners were mowed down as they held their hands over their heads. Twenty-nine inmates and ten hostages were killed and many more injured, but the savagery of Rockefeller&rsquos goons was only just starting. Hundreds of black prisoners were made to strip, lie face down and crawl in the mud. They were lined up and forced to run a gauntlet of crazed, sadistic guards. Such brutality was no surprise. In Uprising: Understanding Attica, Revolution, and the Incarceration State (2011), Clarence Jones wrote that it was known at the time that &ldquoa substantial number of Attica prison guards were also members of the local chapter of the Ku Klux Klan or its equivalent.&rdquo As editor of the black newspaper Amsterdam News , Jones served at the request of the Attica inmates as one of the observers during the rebellion.

In the aftermath, 62 of the Attica Brothers were charged with a total of 1,300 crimes. Many charges were dropped after setbacks to the prosecution in the courts. Even an official report recognized that the police assault was &ldquothe bloodiest one-day encounter between Americans since the Civil War&rdquo except for the massacres of Native Americans in the late 19th century. Nevertheless, the real criminals of Attica&mdashthe racist authorities whose hands dripped with blood&mdashwere never even given a slap on the wrist. Rockefeller went on to serve a brief term as U.S. vice president.

We honor the heroic martyrs of Attica for their courageous stand against overwhelming odds. It is for their fight for justice and against oppression that we want the world&rsquos working people to remember them. Their demands for education and job training stood in stark contrast to the standard procedures of capitalist so-called justice: vindictive punishment designed to reduce the prisoner to a subhuman condition. The prisoners themselves refused to degrade the prison officer hostages as they themselves had been degraded.

Prisons and Racist U.S. Capitalism

We observed at the time of the Attica rebellion that the &ldquodespicable racist guards are despised even by the ruling class that cynically uses them. The governor not only served notice on the prisoners that rebellion does not pay , and rebellion linked with revolutionary ideas means certain death , but he had a message for the guards too: Keep the upper hand or else!&rdquo (&ldquoMassacre at Attica,&rdquo WV No. 1, October 1971). The spectre of the rebellion continues to haunt the prison authorities, who use it to impress upon all new guards that their job is to keep the inmates in line, using all available means.

Joseph Jazz Hayden, a former inmate who was transferred out of Attica seven days before the rebellion, wrote a letter that is posted on The Marshall Project&rsquos website commenting on its recent exposé. He stated: &ldquoIt is apparent to me that nothing has changed. [the guards] are little more than &lsquoOverseers&rsquo on a slave plantation.&rdquo He continued, &ldquoWould things be different if the &lsquoOverseers&rsquo were black? Nope!&rdquo Indeed, at the Rikers Island jail complex in New York City, the majority of the corrections officers are not white, but that does not change in the slightest their role as vicious overseers for the ruling class, delighting in the brutalization and humiliation of convicts and those awaiting trial (see &ldquoRikers Island: Racist House of Horrors,&rdquo WV No. 1048, 13 June 2014).

Today, the incarcerated population in the U.S. has mushroomed to some 2.4 million, seven times the number in 1971, not least as a result of the racist &ldquowar on drugs.&rdquo The prison population grew massively in the 1970s and 1980s in direct proportion to the sharp decline in unionized manufacturing jobs, a measure of how the bourgeoisie has deemed whole layers of the ghetto and barrio masses &ldquosurplus.&rdquo Prisons and jails represent, in concentrated form, the brutality of this racist capitalist society, with severe dehumanization and oppressive conditions directed against an already marginalized and demoralized population.

As Marxists, we support ameliorating the hideous conditions in the prisons, as seen in our defense of the California prisoners who went on hunger strike in 2013 to demand an end to the Security Housing Unit system of solitary confinement. At the same time, we understand that the capitalist state&rsquos prisons cannot be reformed into humane institutions. To lay the basis for abolishing the whole wretched system of crime and punishment requires a workers revolution to sweep away the bourgeois state and expropriate the class in whose interest the state is administered.


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