Napoleons letztes Exil

Napoleons letztes Exil


Napoleon: Aufstieg und Fall eines Diktators

Napoleon war ein Soldat, der sich zum Kaiser der Franzosen machte und das Europa des frühen 19. Jahrhunderts durch die Napoleonischen Kriege prägte. Folgen Sie den Höhen und Tiefen des großen Eroberers, der als korsischer Außenseiter geboren wurde, sich aber zum größten Militärgeist Europas entwickelte, nur um seine letzten Jahre als Exil auf St. Helena zu verbringen

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Veröffentlicht: 6. April 2021 um 17:02 Uhr

Jeder Tag im Longwood House war nicht viel anders als der letzte. Der Mann, der dort lebte – oder eingesperrt – wurde früh geweckt, trank eine Tasse Tee oder Kaffee in seinem weißen Pikee-Bademantel und roten Marokko-Pantoffeln und wusch sich dann aus einem silbernen Becken.

Morgens könnte eine Fahrt um die Insel St. Helena im Südatlantik gehören, die 1.000 Meilen von überall entfernt ist, aber er fand es demütigend, von einem britischen Offizier verfolgt zu werden, also unterbrach diese Ausflüge.

Stattdessen hielt sich Napoleon in dem feuchten, windgepeitschten und rattenverseuchten Haus zurück, das allein stand, um tagsüber besser von 125 Wachen bewacht zu werden, 72 nachts. Langeweile beugte er vor, indem er lange badete, las, mit Gefährten sprach und seine Memoiren diktierte.

Gärtnern wurde zu einem weiteren leidenschaftlichen Hobby, da er es in Erwägung zog, das Territorium gegen seine Gefängniswärter zu erweitern. Abends unterhielt er seine wenigen Freunde mit einem Fünf-Gänge-Menü und rezitierte französische Schriftsteller wie Molière, Corneille und Racine.

Je länger er diese halten könne, meinte er, bedeute einen „Sieg gegen die Zeit“. Nach seiner Pensionierung schlief er auf einem eisernen Feldbett, eine Erinnerung an seine glorreichen Tage im Kampf. So verbrachte Napoleon nach der Schlacht von Waterloo 1815 die letzten fünfeinhalb Jahre seines Lebens.

Dies war der Mann, der Kontinentaleuropa eroberte, der größte militärische Geist seiner Zeit, vielleicht jemals, ein Mann, dessen Erzfeind, der Duke of Wellington, ihn als 40.000 Mann wert beschrieben hatte. Er war zum Kaiser von Frankreich aufgestiegen und dann als Gefangener von St. Helena gefallen.

Napoleon auf St. Helena: Wie das Exil zur letzten Schlacht des französischen Kaisers wurde

Er war bereits einer Internierung auf einer Insel entkommen, aber Napoleons Verbannung nach St. Helena im Jahr 1815 war dauerhaft. Auf hoher See im Atlantik waren die letzten Jahre des gefallenen französischen Herrschers eine Schlacht der anderen Art…

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Wer war Napoleon?

Napoleons Karriere begann 30 Jahre vor Waterloo, 1785, als er die Militärakademie in Paris abschloss. Obwohl er geschickt in seinen Studien und ein gieriger Leser militärischer Strategien war, war es eine anstrengende Ausbildung für den in Korsen geborenen Napoleone di Buonaparte (er änderte ihn 1796 in den französisch klingenden Namen), da seine Klassenkameraden ihn immer als Außenseiter betrachteten. nicht geholfen durch seinen seltsamen Akzent.

Als sein Vater starb, wurde der 15-Jährige Familienoberhaupt. Er brachte sie 1793 nach Frankreich, nachdem die Beziehungen auf Korsika, wo er die Unabhängigkeit von den Franzosen befürwortet hatte, zusammengebrochen waren. Doch während die geliebte Heimat ihn ablehnte, bot seine Wahlheimat Möglichkeiten zum Aufblühen.

Die Revolution fegte durch das Land und führte zu einer neuen Ära, die es dem ehrgeizigen Napoleon ermöglichte, in den Reihen aufzusteigen. Für seine Schlüsselrolle bei der Eroberung der Stadt Toulon von Royalisten, bei der er sich eine Wunde am Oberschenkel zuzog, wurde er im Alter von 24 Jahren Brigadegeneral.

Im Oktober 1795 kam er erneut zur Rettung der Republik und schlug einen Aufstand in Paris nieder, der den Nationalkonvent zu stürzen drohte. Dafür wurde er militärischer Berater der neuen Regierung, des Direktoriums und Oberbefehlshaber der französischen Armee von Italien.

Kurz bevor er seinen äußerst erfolgreichen Italienfeldzug aufbrach, war Napoleon von einer sechs Jahre älteren Frau, einer Witwe der Guillotine namens Joséphine de Beauharnais, völlig vernarrt und heiratete sie. Die unzähligen Liebesbriefe (oft in sehr fruchtiger Sprache: „Ein Kuss aufs Herz und einer viel tiefer, viel tiefer!“) hielten sie nicht davon ab, sich einen weiteren Liebhaber zu nehmen. Als er misstrauisch wurde, änderte sich sein Ton dramatisch: „Ich liebe dich nicht, ganz im Gegenteil, ich verabscheue dich. Du bist eine freche, schlaksige, törichte Schlampe“.

War Napoleon ein guter Kommandant?

Während seine Ehe turbulent gewesen sein mag, konnte dies nicht über seine Bilanz auf dem Schlachtfeld gesagt werden. Die Kampagne zeigte schon früh seine militärischen Fähigkeiten: eine verheerende Geschwindigkeit der Soldatenbewegung, das Aufstellen einer mobilen Artillerie und das Verbergen seiner wahren Einsätze, um den Feind zu täuschen. Der „Little Corporal“ kehrte als Held nach Frankreich zurück.

Napoleon wurde die einzige Wahl des Direktoriums, um ihre gewünschte Invasion in Großbritannien zu leiten. Obwohl er diese Idee schnell verwarf und erklärte, dass die Franzosen auf See gegen die britische Marine wenig Chancen hätten, deutete er an, dass ein Angriff auf Ägypten die britischen Handelsrouten nach Indien lahmlegen könnte. Es war ein geschickter Schachzug und startete Mitte 1798 siegreich, als Napoleons 30.000 Mann durch Malta strömten, in Alexandria landeten und am 21. Juli ägyptische Truppen in der Schlacht bei den Pyramiden besiegten.

Durch die Verwendung von Verteidigungsfeldern verloren die Franzosen Berichten zufolge nur 29 Mann im Austausch für Tausende von Kavallerie und Infanterie. Der Feldzug scheiterte jedoch, als die Briten die Flotte am 1. August in der Nilschlacht auslöschten.

Nachdem seine Armee an Land gestrandet war, marschierte Napoleon Anfang 1799 in Syrien ein und begann eine brutale Reihe von Eroberungen, die nur in Akko im heutigen Israel gestoppt wurden. Napoleon hatte den Ruf, von seinen Männern geliebt zu werden, aber Theorien deuten auch darauf hin, dass er ihre Loyalität auf die Probe stellte, indem er von der Seuche heimgesuchte Soldaten vergiften ließ, damit sie den Rückzug nicht verlangsamten.

Dieses endgültige Versagen trug jedoch nicht dazu bei, Napoleons Ruf zu ruinieren oder an die Macht zu kommen. Interne Gräben und militärische Verluste hatten die französische Regierung verwundbar gemacht, und er erkannte eine Chance. Er gab seine Armee auf und brachte sie nach Paris zurück. Am 9. November gelang ihm mit einer kleinen Gruppe ein unblutiger Staatsstreich, der ihn im Alter von 30 Jahren zum mächtigsten Mann Frankreichs machte.

Die Unsicherheit, die Napoleon zum Ersten Konsul machte, bestand seit Beginn der Französischen Revolution, sodass er wusste, dass er Stabilität brauchte. Als Soldat durch und durch führte er eine charakteristische Offensive, indem er die Österreicher in der Schlacht von Marengo am 14. Juni 1800 aus Italien vertrieb.

Bis 1802 hatte er es geschafft, sich Zeit zu verschaffen, indem er mit den Briten den Vertrag von Amiens unterzeichnete, um den Frieden in Europa wiederherzustellen, wenn auch ein unbehaglicher. Es dauerte nur ein Jahr.

Was Napoleons Jahre als Erster Konsul prägte, waren seine weitreichenden Reformen, die mit einer Mischung aus Pragmatismus und aufklärerischem Denken entworfen wurden. Das napoleonische Gesetzbuch schrieb das Zivilrecht neu, während das Justiz-, Polizei- und Bildungssystem bedeutende Veränderungen durchmachte.

Napoleon verbesserte die Infrastruktur, gründete die erste Zentralbank des Landes, richtete die Ehrenlegion ein, um militärische und zivile Errungenschaften zu würdigen (sie bleibt die höchste Auszeichnung des Landes) und schloss den Louisiana-Kauf ab, bei dem Frankreich riesige Landstriche an die Vereinigten Staaten für Millionen verkaufte. Und obwohl er selbst weit davon entfernt war, religiös zu sein, unterzeichnete Napoleon 1801 das Konkordat mit dem Papst, das die katholische Kirche mit der Revolution versöhnte.

Für einen zivilen Umgang: der napoleonische Kodex

Gegen Ende seines Lebens erklärte Napoleon: „Mein wirklicher Ruhm sind nicht die 40 Schlachten, die ich gewonnen habe, denn Waterloos Niederlage wird die Erinnerung an so viele Siege zerstören. Was nichts zerstören wird, was ewig leben wird, ist mein Bürgerliches Gesetzbuch.“

Der Code Napoleon ersetzte die verwirrenden, widersprüchlichen und überladenen Gesetze des vorrevolutionären Frankreichs durch ein einziges, aktuelles Gesetz.

Es dauerte vier Jahre, bis die führenden Juristen des Landes – mit Hilfe von Napoleon selbst – ihre 2.281 Artikel verfassten. Der am 21. März 1804 in Kraft getretene Kodex betrifft die Bürgerrechte von Einzelpersonen und Gruppen sowie Eigentumsrechte, die mit einer Mischung aus Liberalismus und Konservativismus zusammengestellt wurden. Während also allen männlichen Bürgern die gleichen Rechte zugestanden wurden, wurden die Frauen nach dem allgemeinen Gesetz der Zeit ihren Vätern oder Ehemännern untergeordnet.

So klar und rational geschrieben und mit dem Wunsch, für alle zugänglich zu sein, wurde der Code in Länder unter Napoleons Kontrolle eingeführt und beeinflusste die Zivilgesetzbücher in ganz Europa und sogar in Amerika. Seine Auswirkungen sind noch heute in Gesetzen sichtbar.

Wie wurde Napoleon Kaiser?

Währenddessen machte sich Napoleon mächtiger. 1802 wurde er durch ein Referendum mit überwältigender Mehrheit zum „Konsul auf Lebenszeit“ gesalbt, ein Titel, der sich jedoch immer noch als unzureichend erwies. Nach der Aufdeckung eines Attentats entschied Napoleon, dass die Sicherheit seines Regimes von einer erblichen Erbfolge abhing, und machte sich selbst zum Kaiser. Frankreich ging also in 15 Jahren von der Monarchie zur Revolution zum Imperium.

Bei Napoleons prächtiger Krönung in der Kathedrale Notre-Dame am 2. Dezember 1804 überreichte Papst Pius VII. die Krone dem neuen Kaiser, der sie nahm und auf seinen Kopf setzte, um zu demonstrieren, wie er durch seine eigenen Verdienste zum Gipfel der Macht in Frankreich gelangte.

Die korpulente Zeremonie muss viele Revolutionäre verärgert haben, die zu viele Ähnlichkeiten mit dem Pomp der Royals sahen, die sie entfernt hatten. Ihre Besorgnis wurde nur noch verschärft, als Napoleon 1805 König von Italien wurde, Titel an Familie und Freunde verlieh und wieder einen Adelsstand schuf. Er wollte, dass die Länder Europas sehen, dass Frankreich die Oberhand hat, aber das bedeutete unweigerlich Krieg.

Die Schlacht von Trafalgar (Horatio Nelson in seiner besten, wenn auch letzten Stunde) bestätigte einmal mehr die britische Überlegenheit und zerstörte Napoleons Hoffnungen auf eine Invasion endgültig. An Land schien die Grande Armée jedoch dank der brillant konzipierten und ausgeführten Strategien ihres Anführers unbesiegbar.

Napoleon bewies eine sprunghafte Fähigkeit, sich an sich ändernde Umstände anzupassen und dennoch schnelle Befehle zu geben. Auf den Tag genau ein Jahr nach seiner Krönung errang er seinen spektakulärsten Sieg in der Schlacht bei Austerlitz, gefolgt von Niederlagen für Preußen und Russen.

Der daraus resultierende Vertrag von Tilsit im Jahr 1807, der auf einem Floß mitten auf dem Fluss Neman unterzeichnet wurde, erlaubte Napoleon, zum ersten Mal seit 300 Tagen nach Frankreich zurückzukehren. Es fügte auch Russland zu seinem „Kontinentalsystem“ hinzu – ein Versuch, die britische Wirtschaft zu schwächen, indem der Handel mit europäischen Mächten verboten und ihre Schiffe mit einem Preis belegt wurden. Nicht alle Länder kamen jedoch begeistert nach. Am widerstrebendsten war Portugal, von dem Napoleon dann eine weitere Invasion vorbereitete.

Zunächst marschierten französische Truppen mit Erlaubnis von König Karl IV. durch Spanien und besetzten Lissabon, was zu Aufständen auf der Iberischen Halbinsel führte. Napoleon eskalierte, indem er seinen Bruder Joseph zum neuen spanischen König ernannte und seine Grande Armée persönlich über den Ebro führte.

Während dieses Feldzugs von 1808 schlug er die Spanier nieder und trieb die britischen Truppen an die Küste, bevor er sich einer neuen österreichischen Bedrohung in Bayern zuwenden musste. Dort verlor Napoleon im Verlauf des Halbinselkrieges in der Schlacht von Aspern-Essling im Mai 1809 gegen eine Armee, die mindestens doppelt so groß war wie seine 154.000 Mann starke Truppe schlägt 158.000 Österreicher zurück.

1811 war Napoleons Reich am größten und umfasste Italien sowie Teile Deutschlands und Hollands. Und er hatte endlich einen männlichen Erben. Da er mit Joséphine keine Kinder hatte, ließ er sich von ihr scheiden und heiratete schnell Marie-Louise, die 18-jährige Tochter des österreichischen Kaisers. Sie gebar einen Sohn, der nach seinem Vater benannt wurde und den Titel „König von Rom“ erhielt. Napoleon war mehr als ein Jahrzehnt lang die mächtigste Persönlichkeit Europas gewesen und wollte nun eine Dynastie gründen.

Was war Napoleons Untergang?

Dann kam ein Fehler, ein tödlich arroganter Übergriff, der sein Imperium zusammenbrach. „In fünf Jahren“, erklärte er, „werde ich Herr der Welt sein. Es bleibt nur Rußland, aber ich werde es zermalmen.“ Mit einer gewaltigen Streitmacht von mehr als 600.000 Mann marschierte Napoleon im Juni 1812 in Russland ein, um sie von einer Allianz mit Großbritannien abzuhalten und sie über das Kontinentalsystem in Einklang zu bringen. Als der Abschaum seiner Grande Armée im November herausfiel – etwa 400.000 Menschen starben an Hunger, einem eisigen Winter und einem gnadenlosen Feind –, dachten viele, Napoleon könne sich nie mehr erholen.

Plötzlich verschiebt sich die politische Landkarte Europas. Länder trotzten Napoleon, indem sie ihre Soldaten aus seinen Reihen zogen. Die Briten, Spanier und Portugiesen drängten die Franzosen im Halbinselkrieg über die Pyrenäen zurück und bildeten eine weitere Koalition gegen ihn. Napoleon erwies sich auf dem Schlachtfeld immer noch als beeindruckend, aber in der Schlacht bei Leipzig im Oktober 1813 errangen Russen, Preußen, Österreicher und Schweden den entscheidenden Sieg. Die „Völkerschlacht“, wie sie bekannt wurde, hinterließ 38.000 französische Tote oder Verwundete und 20.000 Gefangene.

Frankreich sah sich an allen Grenzen angegriffen, und seine Bevölkerung, die Napoleon bejubelt hatte, als er unbesiegbar schien, wurde nun unzufrieden über die anhaltenden Kriege, die Wehrpflicht und die Zahl der Toten in der Schlacht. Die gesetzgebende Versammlung, der Senat und seine eigenen Generäle wandten sich gegen Napoleon, und am 6. April 1814 blieb dem Kaiser keine andere Wahl, als abzudanken. An seiner Stelle sollte die Monarchie unter König Ludwig XVIII. an Frankreich zurückgegeben werden.

Elba und die Hundert Tage

Es wurde vereinbart, Napoleon ins Exil auf die Mittelmeerinsel Elba zu schicken, wo er die Souveränität, ein jährliches Einkommen und eine Wache von 400 Freiwilligen haben sollte. Der 45-Jährige versuchte, vielleicht zu seinen eigenen Bedingungen, einen Selbstmordversuch, indem er eine Giftpille einnahm, die er seit Russland bei sich trug, aber sie hatte ihre Wirkung verloren und brachte ihn nicht um. Stattdessen kam er am 4. Mai auf Elba an, und viele dachten, das wäre das Ende Napoleons.

Sie lagen falsch. Seine Zeit auf der Insel dauerte weniger als ein Jahr. Angesichts eines Lebens auf Elba ohne seine Frau und seinen Sohn (die nach Österreich geschickt worden waren), ihm sein Einkommen verweigert wurde und er wusste, wie sehr die bourbonische Restauration der Monarchie bei den Franzosen aufregte, plante er eine Rückkehr.

Napoleon landete am 1. März 1815 mit einer Wache von mehreren hundert Soldaten in Frankreich und machte sich auf den Weg nach Norden nach Paris, um unterwegs Unterstützung zu sammeln. Als er am 20. März die Hauptstadt erreichte, war Ludwig XVIII. bereits geflohen und Napoleon übernahm mit einer Armee bereits im Rücken sofort die Macht. So begann seine zweite Regel, bekannt als die Hundert Tage.

Mit einem Bündnis aus Großbritannien, Preußen, Österreich und Russland, das sich auf den Krieg gegen den „korsischen Oger“ vorbereitete, verschwendete Napoleon keine Zeit damit, 120.000 Mann für einen Offensivschlag in Belgien aufzubieten. Den ersten Schlag landete er in der Schlacht von Ligny am 16. Juni, aber bei Waterloo konnte er seinen früheren militärischen Ruhm nicht wiederholen. Nach seiner endgültigen Niederlage dankte Napoleon am 22. Juni erneut ab und ging wieder ins Exil. Diesmal wählten die Briten jedoch ihr weit entferntes, abgelegenes Territorium St. Helena als Napoleons Gefängnis.

Napoleons zweites Exil auf St. Helena

Es dauerte zehn Wochen für HMS Bellerophon auf die Südatlantikinsel zu gelangen, und es war schon früh klar, dass die Hoffnung auf Flucht – und es gab Pläne – äußerst gering sein würde. Die Briten hatten Napoleon ständig unter Beobachtung und der Anblick eines sich nähernden Bootes würde signalisieren, dass etwa 500 Geschütze bemannt werden sollten.

So ließ sich Napoleon, abgeschnitten von der Welt, die er so lange geprägt hatte, in ein Leben ein, das im Vergleich zu den Errungenschaften seines Lebens nur langweilig sein würde. Alles, was er tun konnte, war, sie für seine Memoiren noch einmal zu durchleben, die seither sein Vermächtnis und seinen Ruf geprägt haben. Napoleons Gesundheit begann im Jahr 1817 zu versagen, was seine Möglichkeiten für seine Tage noch weiter einschränkte.

Er starb am 5. Mai 1821 im Alter von 51 Jahren, wahrscheinlich an Magenkrebs, in jenem eisernen Feldbett, das ihn daran erinnerte, wie er einst Europa erobert hatte.

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Anmerkungen

1 Semmel, Napoleon und die Briten , S.144
2 Hazareesingh, Die Legende von Napoleon, S.182
3 Ebd. , S.183
4 Es sei darauf hingewiesen, dass das Dictionnaire Larousse noch in den Anfängen steckte, was die unterschiedlichen Definitionen erklären mag.
5 Thiers, Histoire du Consulat et de l'Empire, XX, S.793
6 Jones, Napoleon: Mann und Mythos , S.203
7 Ebd. , S.205
8 Alexander, Napoleon, S.118
9 Jones, Napoleon: Mann und Mythos, S.204
10 Hazlitt, Das Leben von Napoleon Buonaparte, Bd. III, S.447
11 Markham. Napoleon, S.241
12 "Napoleon nach dem Tod", The Irish Penny Journal, vol. 1, 19 (7. November 1840), S. 152
13 Anhang A, Horace Vernet, Der Tod Napoleons
14 Anhang B, Jean-Baptiste Mauzaisse, Napoleon auf seinem Sterbebett, Châteaux de Malmaison et Bois-Préau
15 Hazlitt, Das Leben von Napoleon Buonaparte, Bd. III, S.449
16 Ebd. , S.449
17 Ebd. , S.450
18 Gallica, Bibliothèque Numérique
19 Pensée d'un patriote sur Napoléon Bonaparte
20 « Un devoir, un oeuvre patriotique de dire la vérité sur l'illustre princenier », Pensée d'un patriote sur Napoléon Bonaparte, S.4
21 "Obwohl die Niederlage bei Waterloo vor uns mit Ruhm geschmückt erscheint", Gallica, Pensée d'un patriote sur Napoléon Bonaparte, S.4
22 Alexandre Barginey, Vers et Romance sur la mort de Napoleon Bonaparte
23 "Er ist gefallen, dieser furchterregende Riese, dessen Name uns an Größe erinnert, er war großartig und schuldig, aber seine Leistungen waren seinen Fehlern gleich.", Vers et Romance sur la mort de Napoléon Bonaparte, S.6
24 Vers et Romance sur la mort de Napoléon Bonaparte
25 Souvenir et Reue d'un soldat, à Napoléon Bonaparte
26 "In seiner letzten Stunde sah er nur das wilde Lächeln seiner Feinde, die Mitleid mit ihnen hatten, er schloss die Augenlider", Souvenir et sorry d'un soldat, à Napoleon Bonaparte, S.1
27 Gift. L'aventure du Retour des Cendres, S.22
28 Avmer, Begräbnis, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, 1789-1996, S.65
29 Es sollte auch darauf hingewiesen werden, dass dies zwar ein Ereignis war, um eine sentimentale Verbundenheit mit dem verstorbenen Kaiser zu zeigen, aber auch eine Gelegenheit für die Menschen, ihre Unzufriedenheit mit dem aktuellen politischen Regime zu zeigen (siehe "15. aoit 1844", Revue de l'Empire , Bd. 2, S.307-310).
30 Hazareesingh, Die Legende von Napoleon, S.142
31 Anhang C, Benjamin Robert Haydon, Napoleon Musing at St Helena (National Portrait Gallery, London), in Semmel, Napoleon and the British, S.235
32 Semmel, Napoleon und die Briten , S.327
33 Ebd. , S.237
34 Ebd. , S.237
35 Anhang D, Capt. Marryat's gerahmte und originale Skizze von Napoleon Bonaparte nach seinem Tod in St. Helena, MRY/7, National Maritime Musuem, Greenwich
36 Aufstieg, Fortschritt und Untergang von Buonparte
37 Brief von Hudson Lowe vom 6. Mai 1821
38 Robert Postans, "The Two Funerals of Napoleon", Bentley's Miscellany, 23 (Januar 1848), S.270
39 Semmel, Napoleon und die Briten , S.227
40 Ebd. , S.228
41 Ebd. , S.229
42 Siehe Semmel, Napoleon und die Briten, S.230
43 Semmel, Napoleon und die Briten , S.231
44 Ebd. , S.228
45 "Das NWC-Liederbuch"
46 Siehe Semmel, Napoleon und die Briten, S.228
47 "Tod Napoleons", The Liverpool Mercury, 13. Juli 1821
48 "Tod von Buonarparte", The Morning Chronicle, Juni 1821
49 "Tod und Begräbnis von Bonaparte", Spiegel der Literatur, Unterhaltung und Instruktion, 7:202 (1. Juli 1826) pp.403-405
50 Charles-Gilbert Heulhard de Montigny war zwischen 1830 und 1831 Stellvertreter des Départements Cher.
51 Adrien Dansette, "Le retour des cendres", Revue du Souvenir Napoléonien, 258 (April 1971), S.31
52 Michael Paul Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabmals für Napoleon, 1840-1861, c1993, S.28
53 In Poisson, L'aventure du Retour des Cendres, S.19-21
54 "Ihr habt Angst vor einem Schatten und Angst vor etwas Staub. Oh! Wie klein seid ihr alle!"
55 Avmer. Begräbnis, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, 1789-1996, S.71
56 Dansette, "Le retour des cendres", Revue du Souvenir Napoléonien, 258 (April 1971), S.31
57 Thiers war es, der den Arc de Triomphe einweihte (siehe Avmer, Funeral, Politics, and Memory in Modern France, 1789-1996, S.70).
58 Avmer, Begräbnis, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, 1789-1996, S.71
59 Anhang E, Gustave Tassaert, Frankreich und der Prinz von Joinville am Grab der Heiligen Helena (Cabinet des Estampes, Bibliothèque Nationale, Paris) in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861 , S.23
60 Anhang F, Anonym, Zittere alle! Könige im Bunde miteinander! Wegen seines offenen Grabes… in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.24
61 Zitiert in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.22
62 Anhang G, Adolphe Lafosse, Lithographie, in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.62
63 Avmer. Beerdigung, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, S.73
64 Gilbert Martineau. Le Retour des Cendres , S.125
65 Anhang H, Napoleon Thomas, The Translation of the Ashes of Napoleon to the Invalides, in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861. Ein weiterer Druck (Anhang I) von A Guey – Transfer of Napoleon's Ashes to the Invalides – findet sich in Barbara Ann Day-Hickamn, Napoleonic Art: nationalism and the spirit of rebellion in France (1815-1848), S.139 .
66 Avmer, Begräbnis, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, S.65
67 Ebd. , S.65
68 André-Jean Tudesq, « Le reflet donné par la presse » in Napoléon aux Invalides : 1840, Le Retour des Cendres , S.95
69 Avmer, Begräbnis, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, S.70
70 Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabmals für Napoleon, 1840-1861 , S.31
71 Gift. L'aventure du Retour des Cendres, S.225
72 Avmer. Beerdigung, Politik und Erinnerung im modernen Frankreich, S.78
73 Ebd. , S.78
74 Ebd. , S.78
75 Robert Postans, "Die zwei Begräbnisse von Napoleon", Bentley's Miscellany, 23 (Januar 1848)
76 "Mein Wunsch ist es, dass meine Asche am Ufer der Seine ruht, inmitten des französischen Volkes, das ich so sehr geliebt habe", "Napoleons letzter Wille und Testament"
77 Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabmals für Napoleon, 1840-1861 , S.56
78 Alain Pougetoux, "Le Tombeau de Napoléon aux Invalides", Revue du Souvenir Napoleon, 374 (1990), S.14
79 Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabmals für Napoleon, 1840-1861 , S.58
80 Er war jedoch bei Thiers beliebt, was erklären könnte, warum die Regierung ihn überhaupt ernannte.
81 Marochetti, "Second Project for the Tomb of Napoleon", in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861 , S.63
82 Anhang G, Adolphe Lafosse, Lithographie in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.64
83 Zitiert in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.86
84 Anhang L, in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.91
85 Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabmals für Napoleon, 1840-1861 , S.66
86 Anhänge J (Denkmalprojekt) und K (Grabprojekt), in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, S.66-67
87 Anhang M, in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, p. 118
88 Anhang N, in Driskel, Wie es sich für eine Legende gehört: Bau eines Grabes für Napoleon, 1840-1861, p. 120
89 Robert Postans, "The Two Funerals of Napoleon", Bentley's Miscellany, 23 (Januar 1848), S.270


Napoleon war in seinen letzten Jahren ein verbitterter Mann

Ein Buch über die Geschichte der Kindheit enthielt eine Reproduktion von Jacques-Louis Davids berühmtem Porträt von Napoleon beim Überqueren der Alpen. Es ist eine idealisierte Darstellung, keine realistische. Auf einem aufstrebenden Marengo – seinem grauen Araberhengst – strahlt der Mann, der Kaiser der Franzosen und Eroberer Europas wurde, eine unbesiegbare Stimmung aus.

Zwei kürzlich erschienene Nachrichten haben dieses Bild in Erinnerung gerufen.

Eines war der 200. Todestag Napoleons am 5. Mai 1821. Und das andere war die Idee, eine Reproduktion von Marengos Skelett über Napoleons Grab Les Invalides zu platzieren.

1769 als Napoleon Bonaparte auf der französischen Insel Korsika geboren, ist er eine der dominierenden Figuren der Geschichte. Er war vieles: Diktator, hochbegabter Feldherr und bedeutender Rechtsreformer. Manche betrachten ihn als intellektuellen Vater der Europäischen Union.

Nach seiner Niederlage im Juni 1815 bei Waterloo und der anschließenden Abdankung wollte Napoleon in die Vereinigten Staaten auswandern. Aber das wollten die europäischen Siegermächte nicht. So ergab er sich am 15. Juli 1815 einem britischen Schiff und wurde als Kriegsgefangener in Gewahrsam genommen.

Es hat ihm wahrscheinlich das Leben gerettet. Viele von denen, die gegen ihn gekämpft hatten, insbesondere die Preußen, wollten ihn tot sehen.

Einer von Napoleons Rettern war der Herzog von Wellington, der Mann, der ihn bei Waterloo besiegte. Wie Wellington es direkt ausdrückte: „Wenn die Souveräne ihn töten wollten, sollten sie einen Henker ernennen, der nicht ich sein sollte.“

Anstatt einem Erschießungskommando oder Gerüst ausgeliefert zu werden, wurde Napoleon nach St. Helena verbannt, einer abgelegenen Insel im Südatlantik, die bei der Entdeckung durch die Portugiesen im frühen 16. Jahrhundert unbewohnt war. Später gelangte es in britische Hände und Napoleon kam dort im Oktober 1815 auf einem britischen Schiff an. Er verließ ihn nie am Leben.

Napoleon nahm dieses Schicksal bitter übel und machte Wellington dafür verantwortlich. Tatsächlich traf die britische Regierung die Entscheidung auf Empfehlung eines Londoner Beamten. Napoleon war aus einem früheren Exil auf der Insel Elba vor Italien geflohen und wollte diesmal kein Risiko eingehen.

Seine zweite Frau, Marie Louise von Österreich, begleitete ihn nicht nach St. Helena. Ihre Heirat im Jahr 1810 war eine politische gewesen, die darauf angelegt war, die Dynastie, die er gründen wollte, zu legitimieren und seine Feinde zu spalten.

Aber trotz der Umstände und des erheblichen Altersunterschieds hat die Ehe einen Erben hervorgebracht und scheint einigermaßen harmonisch, vielleicht sogar liebevoll gewesen zu sein. Sie hatte ihn jedoch auch nicht nach Elba begleitet und war mit einem österreichischen Grafen liiert, dem sie später drei Kinder gebar.

Das Exil von St. Helena brachte einige von Napoleons geringeren Eigenschaften zum Vorschein. Man könnte es als Egomanie bezeichnen.

Er war besessen von Selbstrechtfertigung. An der entscheidenden Niederlage bei Waterloo waren alle außer ihm selbst schuld. Er war von Inkompetenten und Verrätern umgeben gewesen.

Das Seltsamste war die ständige Verunglimpfung von Wellingtons Fähigkeiten. Wellington war ein zweitklassiger General, dem es an Phantasie mangelte. Und seine Taktik bei Waterloo war völlig falsch gewesen. In der Tat hielt eine solide Strategie fest, dass Wellington sich dort nie hätte engagieren sollen!

Es war eine Kritik, die ans skurrile grenzte. Um den Historiker Andrew Roberts zu zitieren: „Es hat etwas Komisches, wenn sich der Kaiser darüber beschwert, dass seine siegreichen Gegner die Konventionen der Kriegsführung nicht eingehalten haben.“

Wellington war seinerseits großzügiger bei der Beurteilung Napoleons. Natürlich gab es bei der Arbeit ein raffiniertes Element der Eigenwerbung. Wenn Napoleon einer der größten Kommandanten der Geschichte gewesen war, war der Mann, der ihn besiegte, sicherlich nicht faul.

Dann ging es um Napoleons Willen. Es zog einige Augenbrauen hoch.

Die zahlreichen Vermächtnisse beliefen sich auf knapp sieben Millionen Francs, darunter eines für den französischen Offizier, der 1818 Wellington in Paris ermorden wollte. Leider fehlten dem Nachlass die nötigen Mittel.

Die andere Figur des berühmten Alpenüberquerungsporträts – der Hengst Marengo – schnitt etwas besser ab als sein Reiter.

Im Gefolge von Waterloo nach England gebracht, wurde Marengo zu einer Pferde-Berühmtheit und zu einer Hauptattraktion bei öffentlichen Veranstaltungen. Später im Leben stand er im Gestüt. Als er 1831 starb, wurde sein Skelett erhalten und ist jetzt – kürzlich renoviert und gereinigt – im Londoner National Army Museum ausgestellt.

Marengo war am Ende 38 Jahre alt, was menschlich etwa 105 entspricht. Dies ergibt eine mehr als doppelt so lange Lebensdauer wie Napoleon, der im Alter von 51 Jahren starb.

Troy Media-Kolumnist Pat Murphy wirft einen geschichtsinteressierten Blick auf die Geschehnisse in unserer Welt. Niemals zynisch – naja, vielleicht ein bisschen. Für Interviewanfragen klicken Sie hier.

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Napoleon war in seinen letzten Jahren ein verbitterter Mann hinzugefügt von Pat Murphy am 11. Mai 2021
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Napoleons Aufstieg & Fall: Illustrierte Zeitleiste

Entdecken Sie diese ausführlich illustrierte Zeitleiste von Napoleons Aufstieg und Fall!

Napoleons Aufstieg & Fall: Illustrierte Zeitleiste

Suchen Sie das abgekürzte PDF der Zeitleiste, wie es am Ausgang des Napoleon: Macht und Pracht Ausstellung hier: Napoleon’s Rise & Fall: Illustrated Timeline (Exhibition Version)

Frühen Lebensjahren

15. August 1769: Napoleon Bonaparte wird auf Korsika geboren, einer Insel im Mittelmeer, einem Untertan von König Ludwig XV. von Frankreich.

1778–85: Napoleon besucht in Frankreich eine Militärschule, wo er sich in Mathematik und Geschichte auszeichnet. Er erhält eine Kommission als Offizier in der Artillerie-Division der französischen Armee.

Die Französische Revolution

Die Festung der Bastille, Jean Francois Rigaud (1742–ca. 1810), kolorierter Kupferstich. Paris, Nusée Carnavalet

14. Juli 1789: Pariser Mobs stürmen die Bastille und die Französische Revolution beginnt.

August 1792–Januar 1793: Die französische gesetzgebende Versammlung schafft die Monarchie ab und erklärt Frankreich zu einer Republik, die von einer Versammlung regiert wird, die als Konvention bekannt ist. Im folgenden Januar wird König Ludwig XVI. guillotiniert. Tausende Aristokraten, darunter viele französische Offiziere, fliehen aus Frankreich.

5. September 1793: Die Schreckensherrschaft, die radikalste Periode der Französischen Revolution, beginnt. Mindestens 300.000 Verdächtige werden festgenommen, 17.000 werden hingerichtet, und vielleicht sterben 10.000 im Gefängnis oder ohne Gerichtsverfahren.

September–Dezember 1793: Napoleon wird berühmt, indem er die von der britischen Marine unterstützten royalistischen Truppen im Hafen von Toulon besiegt.

27.–28. Juli 1794: Die Schreckensherrschaft endet.

Die Hinrichtung von Louis XVI (Detail), 1794, Charles Monnet (Künstler), Antoine-Jean Duclos und Isidore Stanislas Helman (Gravur), Bibliothèque Nationale de France

Bonaparte feuert Grapeshot bei den Royalist Insurgents (5. Oktober 1795), Zeichnung von Yan’ Dargent, Kupferstich von V. Trové, aus der Histoire de la Révolution, von Adolphe Thiers, Ausgabe 1866

22. August – 5. Oktober 1795: Der Konvent der Französischen Republik schafft eine neue Verfassung und etabliert das Direktorium (ein fünfköpfiges Komitee) als Führer der französischen Regierung. Am 5. Oktober feuert Napoleon zur Unterstützung des Direktoriums auf eine Menge Royalisten und besiegt die antirepublikanischen Kräfte, die die neue Regierung bedrohen.

Napoleons Legende beginnt

2.–9. März 1796: Hailed as a hero for defending the Directory, young general Bonaparte is appointed commander in chief of the French army. Seven days later, he marries Josephine de Beauharnais.

1796–99: Napoleon defeats Austrian forces, and France acquires significant new territory. From 1798 to 1799, he leads the campaign to conquer Egypt, eventually abandoning his army after a series of failures.

October–November 1799: Napoleon engineers the overthrow of the Directory in the coup d’état of 18 Brumaire (November 9). A new government called the Consulate is proposed.

Napoleon Bonaparte in the coup d’état of 18 Brumaire in Saint-Cloud, 1840, François Bouchot (1800–1842), oil on canvas, Château de Versailles

Napoleon Crossing the Alps, 1800, Jacques-Louis David (1748–1825), oil on canvas, Chateau de Malmaison

December 13, 1799: The Consulate is established with Bonaparte as First Consul. A few months later, he leads the French army in a daring march across the Alps, defeating the Austrian army in the Battle of Marengo (June 14, 1800).

1800–1801: Taking advantage of this period of relative peace, Napoleon takes steps to restore order in France through new policies of reconciliation. Amnesties are granted to many exiled aristocrats, who return to France.

July 16, 1801: The Concordat of 1801 is signed by Pope Pius VII and Napoleon. This pact recognizes Catholicism as the religion of the vast majority of the French citizens, reconciling many French Catholics to the Consulate Government and healing one of the deepest wounds of the Revolution.

January 29, 1802: Napoleon sends an army to re-establish control over Saint Domingue, the most valuable of France’s colonies in the West Indies.

August 3, 1802: Bonaparte becomes First Consul for Life.

May 2, 1802: Napoleon passes a law reintroducing the slave trade in all French colonies he has visions of a French empire in the Americas.

Spring–Summer 1803: With insufficient sea power to overcome the British navy—and in need of money, Napoleon abandons his plan for an empire in American and sells the Louisiana Territory to the United States, doubling its size.

March 21, 1804: Napoleon’s French Civil Code is enacted and extended to all parts of the Empire.

EMPEROR NAPOLEON

Napoleon on his Imperial Throne, 1806, Jean Auguste Dominique Ingres (1780-1867), oil on canvas, Paris, Musée du Louvre

May 18–December 2, 1804: The Consulate is transformed into the Empire and Napoleon is declared Emperor of the French. In December, the Coronation of Napoleon and Josephine takes place at Notre-Dame Cathedral in Paris. The Imperial Household is officially established.

March–October 1805: After Napoleon is crowned King of Italy (March 17), Austria and Russia join Britain in a new anti-French alliance. Napoleon makes plans to invade England.

October 21, 1805: At the Battle of Trafalgar, the British naval fleet commanded by Admiral Nelson destroys the French navy. Napoleon’s invasion plans are ended.

December 2, 1805: Napoleon defeats the forces of Tsar Alexander I of Russia and Holy Roman Emperor Francis II at the Battle of Austerlitz.

The Battle of Austerlitz, 2 December, 1805, 1810, François-Pascal Simon Gérard (1770–1837), oil on canvas. Château de Versailles

July 7–9, 1807: Napoleon and Tsar Alexander I sign the Treaties of Tilsit, giving Napoleon control of an empire that encompasses most of Europe.

Portrait of Empress Josephine in Ceremonial Robes, 1808, Francois-Pascal-Simon Gerard. Rome 1770-Paris 1837, oil on canvas, Château de Fontainebleau, Musée Napoléon

December 15, 1809: As Napoleon’s dynastic ambitions grow, he divorces Josephine because of her inability to provide an heir.

1810–11: Napoleon marries Archduchess Marie-Louise of Austria in 1810. Napoleon-François-Charles Joseph Bonaparte, son of Napoleon and Marie-Louise, is born on March 20, 1811. The new heir is given the title King of Rome.

Portrait of Empress Marie-Louise Presenting the King of Rome, After 1812, Anonymous, After François-Pascal-Simon Gérard (1770–1837), oil on canvas, Château de Fontainebleau, Musée Napoléon

A Reversal of Fortune

Battle of Moscow, 7 September 1812, 1822, Louis-François, Baron Lejeune, (1775–1848), oil on canvas. Château de Versailles

June 1812: Following Russia’s withdrawal from the Continental System (Napoleon’s policy forbidding European trade with Britain), Napoleon invades Russia.

September 7, 1812: Borodino, the bloodiest battle of the Napoleonic wars, is fought near Moscow. When Moscow falls a week later, the inhabitants set fire to the city.

November 1812: Tsar Alexander I refuses to surrender. The Russian winter and lack of supplies cause the French army to retreat. Napoleon abandons his army and returns to Paris.

The Grande Armée Crossing the Berezhina, 1866, January Sulchodolsky (1797–1875), oil on canvas. National Museum, Poznań

1813–14: At the Battle of Leipzig (October 19, 1813), the combined forces of Russia, Prussia, Austria, and Sweden defeat Napoleon’s remaining forces. Napoleon abdicates the throne on April 11, 1814 and is banished to the Mediterranean island of Elba.

February 26, 1815: Napoleon escapes from Elba and takes back the French throne during the period known as the “Hundred Days.”

June 18, 1815: At the Battle of Waterloo, Napoleon’s final army is decisively defeated. Four days later, he abdicates for the second time.

The Battle of Waterloo, William Sadler (1782–1839), oil on canvas. Pyms Gallery, London

October 16, 1815: Napoleon begins his exile on Saint Helena, a remote volcanic island in the south Atlantic. Even though 600-foot cliffs rose on both sides of the port of the only town, two British Navy frigates patrol the island at all times. During most of Napoleon’s exile, at least 125 men guard his house during the day with 72 on duty at night.

May 5, 1821: Napoleon dies at the age of 51.

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Hushed grief

The son of an army officer, Charles de Steuben was born in 1788, his youth and artistic training coinciding with Napoleon’s rise to power. The portrayal of key moments in Napoleon’s dramatic military career would feature among some of Steuben’s best known works.

Using his high-level contacts among figures in Napoleon’s circle, Steuben interviewed and sketched many of the people who had been present when Napoleon died at Longwood House on St. Helena. Painstakingly researching the room’s furniture and layout, he painted a carefully composed scene of hushed grief. Notable among the figures are Gen. Henri Bertrand, who loyally followed Napoleon into exile Bertrand’s wife, Fanny and their children, of whom Napoleon had become very fond.


What the witnesses said

Napoleon’s second valet, Louis Étienne Saint-Denis, describes the state of Napoleon’s attendants during Napoleon’s final night.

The Emperor had been in bed for forty-odd days, and we who had been constantly with him, waiting on him, were so tired, and needed rest so much, that we could not control our sleepiness. The quiet of the apartment favored it. All of us, whether on chairs or sofas, took some instants of rest. If we woke up, we hurried to the bed, we listened attentively to hear the breath, and we poured into the Emperor’s mouth, which was a little open, a spoonful or two of sugar and water to refresh him. We would examine the sick man’s face as well as we could by the reflection of the light hidden behind the screen which was before the door of the dining room. It was in this way that the night passed. (1)

Saint-Denis does not give us Napoleon’s last words. All he says on the matter is that Napoleon “could only speak a few words, and with difficulty.” (2)

Napoleon’s Grand Marshal, General Henri Bertrand, did hear some last words early in the morning of May 5th.

From three o’clock until half-past four there were hiccups and stifled groans. Then afterwards he moaned and yawned. He appeared to be in great pain. He uttered several words which could not be distinguished and then said ‘Who retreats’ or definitely: ‘At the head of the Army.’ (3)

Napoleon’s doctor Francesco Antommarchi confirms a couple of these.

The clock struck half-past five [in the morning], and Napoleon was still delirious, speaking with difficulty, and uttering words broken and inarticulate amongst others, we heard the words, ‘Head…army,’ and these were the last he pronounced for they had no sooner passed his lips than he lost the power of speech. (4)

Napoleon’s first valet, Louis-Joseph Marchand, also records Napoleon’s last words. They differ somewhat from those heard by Bertrand and Antommarchi.

The hiccups that had appeared at intervals became much more frequent, and delirium set in the Emperor pronounced a lot of inarticulate words that were translated ‘France,… my son,… The army…’ One can conclude with absolute certainty that his last preoccupation, his last thoughts were for France, his son, and the army. These were the last words we were to hear. (5)

General Charles de Montholon provides yet another last word.

The night was very bad: towards two o’clock delirium became evident, and was accompanied by nervous contractions. Twice I thought I distinguished the unconnected words, France – armée, tête d’armée – Josephine…. (6)


Why Napoleon Probably Should Have Just Stayed in Exile the First Time

F or the man with history&rsquos first recorded Napoleon complex, it must have been the consummate insult. After Napoleon Bonaparte&rsquos disastrous campaign in Russia ended in defeat, he was forced into exile on Elba. He retained the title of emperor &mdash but of the Mediterranean island&rsquos 12,000 inhabitants, not the 70 million Europeans over whom he&rsquod once had dominion.

Two hundred years ago today, on Feb. 26, 1815, just short of a year after his exile began, Napoleon left the tiny island behind and returned to France to reclaim his larger empire. It was an impressive effort, but one that ended in a second defeat, at Waterloo, and a second exile to an even more remote island &mdash Saint Helena, in the South Atlantic, where escape proved impossible. And he didn&rsquot even get to call himself emperor.

From this new prison perspective, he may have missed Elba. After all, as much as he hated the idea of his reduced empire, he didn&rsquot seem to dislike the island itself. His mother and sister had moved there with him, and they occupied lavish mansions. According to a travel writer for the Telegraph, &ldquoThough his wife kept away, his Polish mistress visited. He apparently also found comfort in the company of a local girl, Sbarra. According to a contemporary chronicler, he &lsquospent many happy hours eating cherries with her.&rsquo&rdquo

It was easy to believe &mdash until he fled &mdash that he meant what he said when he first arrived: &ldquoI want to live from now on like a justice of the peace.&rdquo He tended to his empire with apparent gusto, albeit on a smaller scale than he was used to. In his 300 days as Elba&rsquos ruler, Napoleon ordered and oversaw massive infrastructure improvements: building roads and draining marshes, boosting agriculture and developing mines, as well as overhauling the island&rsquos schools and its entire legal system.

The size of the island, it seemed, did not weaken Napoleon&rsquos impulse to shape it in his own image. The title of emperor brought out the unrepentant dictator in him, so confident in his own vision that, as TIME once attested, he &ldquonever doubted that [he] was wise enough to teach law to lawyers, science to scientists, and religion to Popes.&rdquo

When a collection of Napoleon&rsquos letters was published in 1954, TIME noted that his &ldquoprodigious&rdquo vanity was most apparent in the letters he&rsquod written from Elba, in which &ldquohe referred to his 18 marines as &lsquoMy Guard&rsquo and to his small boats as &lsquothe Navy.&rsquo &rdquo

The Elbans seemed to think as highly of their short-lived emperor as he did of himself. They still have a parade every year to mark the anniversary his death (on May 5, 1821, while imprisoned on his Sonstiges exile island). And, as TIME has pointed out, &ldquonot every place that the old Emperor conquered is so fond of his memory that they annually dress a short man in a big hat and parade him around…&rdquo

Read TIME’s review of a collection of Napoleon’s letters, here in the archives: From the Pen of N


Napoleon's Final Exile - HISTORY

Wikimedia Commons Former French emperor Napoleon Bonaparte experienced a slow and agonizing death.

At a lonely house on a remote island in the South Atlantic Ocean, a somber group gathered around a dying man. As they watched, he mumbled a few words — something about the army — and then he was gone. Napoleon Bonaparte was dead.

But how did Napoleon die? Not in battle, as he may have hoped. Instead, the former French emperor and military commander spent his final days in exile. After losing the Battle of Waterloo to the British in 1815, he had been sent to Saint Helena, a British-held island off the coast of southwestern Africa.

There, after a few years of loneliness, he died on May 5, 1821. But Napoleon did not go quickly — or quietly. When he dictated his will in April, he said, “I die before my time, killed by the English oligarchy and its hired assassins.”

Officially, Napoleon’s death at age 51 was attributed to stomach cancer. But questions lingered, especially since his doctor had refused to sign the autopsy report. Some even wondered if he’d been poisoned.

Go inside the death of Napoleon Bonaparte — and the fraught aftermath.


Napoleon’s Return From Exile, Rallying an Army With His Words Alone

The ranks opened suddenly, and a figure stepped into view.

He was taller than many of his enemies described him. Taller and leaner, the angles of his face clearly defined. His eyes were colder than depicted in the paintings and the propaganda, and they sparkled with a strange ferocity as he surveyed the lines of armed men before him.

The 5th Infantry Regiment had leveled their weapons, the barrels of their guns held steady as the small army advanced towards them.

Napoleon Bonaparte had returned.

The old Emperor had moved quickly, but word of his approach moved quicker still. It was said that he and his men were yet to fire a single shot in their defense – his words alone were enough to win the people to his cause.

He promised free elections, political reform, a new era of peace and empowerment for the citizens of France. It was a stirring message, uplifting and powerful – wherever he went, his forces swelled.

By the time he reached Grenoble, however, the royalist authorities were well aware of his progress. Holding a line across the road, their rifles aimed squarely at Napoleon’s oncoming troops, the 5th Infantry Regiment were ready and waiting.

Less than ten months ago, France’s greatest general had been sent into exile.

The Coalition had marched on Paris, and after an increasing number of severe defeats and setbacks, the capital was taken. Following the Battle of Montmartre, Napoleon surrendered to his enemies and abdicated his throne.

Napoleon leaves Elba.

He was promptly exiled to the island of Elba, there to live out the rest of his days in seclusion while the powers of Europe rebuilt their nations. Of course, it was not to be.

From his new home, Napoleon had watched as tensions escalated across the continent. The Congress of Vienna, where heads of state from throughout Europe gathered to redefine the borders, was always going to be a difficult situation. However, against a backdrop of increasing civil unrest in France, fuelled by the actions of the new royalist regime, it looked as if peace might be short-lived.

Napoleon was exiled to the island of Elba. Mjobling – CC BY 3.0

Returning to their country for the first time in years, the old French nobility mistreated everyone from the veterans of Napoleon’s wars to the lower classes in general. On top of this, the people of France had to watch their once great empire being rapidly portioned off and reduced by the Coalition.

All this was fuel for the fire Napoleon was now about to light.

Vive l’Empereur!

So it was that, on the 26th of February 1815, the exiled Emperor left the island where his enemies had hoped he would end his days. In fact, some members of the French nobility were even pushing to have him assassinated, or at least moved further away, as they astutely feared he might take advantage of the growing unrest.

Of course, even as such plans were formulated, they were already too late.

During a brief window of opportunity, with both British and Spanish ships temporarily absent, Napoleon and 1000 loyal men left Elba and sailed away undetected. By the time word reached Paris of the exiled Emperor’s escape, he was back on French soil.

With tensions between the royalist nobility and the oppressed lower classes nearing breaking point, there could have been no better time for the old Emperor’s return.

Napoleon’s farewell to his Imperial Guard, 20 April 1814.

The people of France welcomed back their leader with open arms men flocked to his cause. His army had grown rapidly and, until Grenoble, no one had stood in his way.

Now, however, royalist troops barred the way. The 5th Infantry Regiment had taken their positions as the enemy approached, and as the vanguard of Napoleon’s forces came to a halt, a tense silence fell.

As the sun set, lighting up the western horizon, Napoleon strode out into the open.

He was unarmed, yet he showed no fear as he surveyed the line of gleaming rifles before him. For a moment he stood quite still, his face inscrutable. Then, without taking his eyes away from the royalist regiment, he seized the front of his coat and ripped it open.

“If there is any man among you who would kill his emperor,” Napoleon declared, “Here I stand!”

The 5th Infantry Regiment joined Napoleon on the spot.

Some accounts differ as to exactly what happened next, but most agree on the fundamentals of the event itself. After a moment of silence, voices within the ranks of the 5th Regiment began shouting

As the cry spread, it was taken up by more and more of the royalist soldiers. Before long they had lowered their weapons and, en masse, the entire regiment joined Napoleon’s army.

The following day, the 7th Infantry Regiment joined the cause, followed by an ever increasing number of soldiers. Marshal Ney, a high-ranking royalist commander, promised the King that he would bring Napoleon to Paris bound inside an iron cage. With 6000 men at this back, Ney then proceeded to march against the Imperialist army – only to swear his allegiance to Napoleon upon their meeting.

By the time the army reached Paris, they were able to enter the capital city unopposed. The royalists had fled before the Emperor’s advance and, once again, Napoleon Bonaparte had reclaimed his throne.

The Battle of Waterloo, and the end of the 100 Days.

In the end, of course, his reign would only last for a brief period. Remembered in history as Napoleon’s 100 Days, his fleeting return to power would end in the aftermath of the Battle of Waterloo. That crushing defeat for Napoleon and his troops saw the end of the war and the final abdication of the Emperor himself.

However, regardless of that outcome, Napoleon Bonaparte’s escape from exile remains a fascinating moment in his remarkable life. The subsequent march through France, gathering support and rallying troops with nothing but his words and charisma, defines perfectly one of Europe’s greatest military leaders.


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